Un extraño ecosistema en peligro de extinción acecha en los cursos de agua subterráneos

Los Ghats occidentales de la India, una cadena montañosa que se extiende a lo largo de la costa suroeste del país, también pueden luchar. Los Ghats occidentales son el hogar de muchos peces de agua dulce subterráneos inusuales, incluido un dragón cabeza de serpiente que se asemeja a una anguila acorazada y puede ser una población relicta existente durante cien millones de años. Pero la región también está densamente poblada, lo que ejerce una enorme presión sobre los acuíferos. Para 2050, es posible que más de 80 millones de personas no tengan suficiente agua.

Las especies invasoras representan otra amenaza, como el bagre o la tilapia en los Ghats occidentales y el cangrejo rojo americano en Europa, que han invadido pozos y cuevas.

Los ecosistemas de aguas subterráneas también se enfrentan a la contaminación. Parte de esto es la contaminación accidental por desechos mineros o fertilizantes agrícolas. Y algunos están en el punto de mira, como en Eslovenia, donde una planta de condensadores elimina desechos tóxicos durante dos décadas simplemente vertiéndolos en agujeros, contaminando los hábitats de los lápices, o en India, donde es una práctica común usar productos químicos para desinfectar los pozos.

En algunos casos, la legislación y los juicios han obligado a la preservación de al menos una parte de la estigofauna. La piscina Barton Springs es una piscina recreativa profunda, fría y bien surtida cerca del centro de Austin y ha sido un lugar popular para nadar durante más de un siglo. (Mucho antes de que se construyera la cuenca, los propios manantiales eran utilizados por los indígenas). Durante un tiempo, la ciudad mantuvo la piscina natural en condiciones amigables para los visitantes humanos, utilizando métodos de limpieza intensivos como agua caliente, mangueras de alta presión y cloro.

Pero los humanos no son las únicas criaturas que existen: en lo profundo de los manantiales que alimentan la piscina, viven dos especies diferentes de salamandras: la salamandra Barton Springs, nombrada oficialmente en 1993, y la salamandra ciega de Austin, descubierta en 2001.

En 1992, los ciudadanos de Austin aprobaron una ordenanza que restringe el desarrollo en áreas de recarga y limita la contaminación en los manantiales. Ese mismo año, la ciudad también dejó de usar cloro para controlar las algas en la piscina. Después de que el gobierno federal identificara a la salamandra Barton Springs como en peligro de extinción en virtud de la Ley de especies en peligro de extinción en 1997, se cambiaron otras prácticas para proteger a las salamandras. Hoy, como parte de un acuerdo con el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU., la ciudad todavía puede usar la piscina y limpiarla (aunque con métodos menos destructivos: está prohibido el lavado a alta presión en los hábitats de las salamandras, pero a cambio el nivel del agua para limpiarla es limitado, pero a cambio la ciudad también debe ayudar a proteger el ecosistema.

En 1998, como parte de esta protección, Austin lanzó un programa de cría en cautividad de salamandras. Ahora, una población cautiva de unas 240 salamandras de Barton Springs y unas 50 salamandras ciegas de Austin viven en una pequeña instalación a pocos minutos de los manantiales.

"Todo nuestro objetivo, que es un objetivo bastante estándar para los programas de cría en cautiverio, es mantener el 90 por ciento de nuestra diversidad genética durante cien años", dijo Dean Ann Chamberlain, científica ambiental y directora del programa.

Además de permitir el estudio de animales, el programa también brinda protección contra fallas en caso de un desastre. Barton Springs depende del agua que ingresa al acuífero y fluye desde la superficie a través de áreas cercanas llamadas áreas de recarga. Un derrame químico inminente de, por ejemplo, un camión cisterna estrellado o un accidente industrial podría provocar un desastre para las salamandras.

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