¿Qué es el racismo ambiental y cómo podemos ayudar a combatirlo?

El racismo ambiental no es un problema nuevo, pero a menudo pasa desapercibido, con consecuencias desastrosas. Aquí, los expertos explican qué es y cómo afecta a nuestro mundo.

La versión del Reader's Digest

  • El racismo ambiental se refiere a las comunidades de color que se ven afectadas negativamente por las políticas sobre contaminación, vivienda y más.
  • Las comunidades negras desfavorecidas a menudo tienen tasas de cáncer y otros problemas de salud desproporcionadamente más altas, que los expertos creen que pueden deberse a su entorno.
  • Más de un siglo de vivienda y discriminación financiera han ayudado a crear este problema.
  • Los activistas están trabajando para obtener justicia ambiental para los afectados y promulgar leyes para proteger a las comunidades.

¿Cómo es donde vives? ¿El aire huele fresco? ¿Tienes algún espacio verde algo cerca del que puedas disfrutar? ¿Es su agua clara y limpia? Estos parecen requisitos básicos para cualquier situación de vida, y deberían serlo. Pero no son la realidad de ciertas comunidades en Estados Unidos que se ven afectadas por el racismo ambiental.

Si bien el racismo ambiental puede no parecer tan crítico, sus efectos pueden ser devastadores, incluso letales. “En este momento, su código postal es el predictor más importante de la salud y el bienestar”, dice Robert Bullard, PhD, conocido como el padre de la justicia ambiental por sus décadas de trabajo en el espacio. "Dime tu código postal y puedo decirte qué tan saludable estás".

Pero, ¿qué es exactamente el racismo ambiental y cómo se afianzó en la sociedad moderna? Tiene una larga historia que está intrincadamente conectada tanto con la discriminación como con el privilegio de los blancos, y es difícil de erradicar, similar al racismo institucional mencionado por la teoría crítica de la raza. Pero los activistas contra el racismo hacen sonar cada vez más la alarma para cambiar las políticas y mejorar la calidad de vida de millones de estadounidenses. Resumen del lector habló con expertos para comprender mejor el racismo ambiental, cómo está contribuyendo tanto a la desigualdad como a la ansiedad climática, y qué podemos hacer para marcar la diferencia.

¿Qué es el racismo ambiental?

El racismo ambiental es “discriminación en la aplicación de las leyes ambientales”, según Bullard, quien también es profesor de planificación urbana y política ambiental en la Texas Southern University. En esta forma común pero poco reconocida de racismo estructural, las políticas ambientales favorecen a las comunidades blancas y de alto nivel y priorizan su salud y bienestar sobre las comunidades más pobres que no son blancas (por ejemplo, colocando cosas indeseables como incineradores cerca de los pobres, en gran parte comunidades minoritarias). Como resultado, la contaminación, y sus efectos socioeconómicos y de salud negativos resultantes, abruma estas áreas desfavorecidas.

El término “racismo ambiental” fue acuñado a principios de la década de 1980 por el activista de derechos civiles Benjamin Chavis, después de que el estado de Carolina del Norte arrojara tierra cargada de químicos cancerígenos en una comunidad agrícola negra pobre. Ese tipo de decisión, tomada por gobiernos y corporaciones, es solo un tipo de racismo ambiental; el término también abarca las políticas de vivienda, incluida la proximidad a las plantas de fabricación y una distribución desigual de los recursos.

Un estudio de 2021 publicado en la revista Avances de la ciencia descubrió que las personas de color en los Estados Unidos están expuestas a contaminantes atmosféricos peligrosos de todas las fuentes principales, incluidas la construcción, las centrales eléctricas, la industria, los automóviles y camiones, y la agricultura, a tasas mucho más altas que sus pares blancos. Este grupo representó el 75% de la exposición total en el estudio, a pesar de que comprendía una cantidad significativamente menor de la población.

Exposición a la contaminación por infografía comunitaria

RD.com, Getty Images

¿Cuál es la historia del racismo ambiental?

A principios de la década de 1900, las leyes de zonificación y los convenios raciales restrictivos (cláusulas de exclusión colocadas en las escrituras de las casas) funcionaron como una valla impermeable e invisible, que efectivamente mantenía a las personas de color fuera de los vecindarios blancos prósperos. Luego, en la década de 1930, llegó la línea roja: la negación sistemática de servicios financieros como hipotecas y pólizas de seguro a los miembros de una comunidad en función de su composición racial.

Si bien la Ley de Vivienda Justa de 1968, promulgada por el presidente Lyndon B. Johnson, proscribió tanto los pactos basados ​​en la raza como en la línea roja, sus efectos fueron duraderos. Las comunidades marcadas en rojo, que se habían visto privadas de recursos financieros durante tanto tiempo, se rezagaron aún más en términos de propiedad de vivienda, capital comercial e infraestructura. También se les negaron ciertas protecciones ambientales, como espacios verdes y terrenos más altos para vivir, que podrían protegerlos de los desastres naturales.

El huracán Katrina expuso cuán problemáticas podrían ser esas disparidades. Los BIPOC, que vivían en comunidades congestionadas en la parte más peligrosa de la ciudad (el Lower 9th Ward), fueron arrastrados cuando las marejadas ciclónicas rompieron 50 diques y muros contra inundaciones. La mayoría de los que murieron eran negros y, según un estudio, la tasa de mortalidad de los negros era hasta cuatro veces mayor que la de los residentes blancos de la zona.

“Lo que Katrina descubrió fue una verdad que aquellos de nosotros que luchamos [against] el racismo ambiental ya lo sabía”, escribió Bullard en su libro Real academia de bellas artesce, lugar y justicia ambiental después del huracán Katrina. "Esa verdad es que las minorías y los pobres tienen más probabilidades que todos los demás grupos de estar mal preparados y desatendidos y de vivir en viviendas inseguras y deficientes".

¿Por qué es importante el racismo ambiental?

El racismo ambiental perjudica gravemente la calidad de vida de millones de personas de color. Las políticas promulgadas en estas comunidades, la negligencia absoluta o la disminución de los recursos han llevado a la contaminación que causó o agravó las tasas de asma, cáncer, infertilidad y otras condiciones de salud. Según Bullard, "las comunidades y los estados que tienen un historial de racismo y discriminación que fue codificado en la ley, desde la esclavitud hasta la segregación de Jim Crow, generalmente tienen la peor contaminación, la peor desigualdad económica y la peor salud".

Un estudio de 2017 del Clean Air Task Force encontró que las personas negras están expuestas a un 38 % más de aire contaminado que las personas blancas y tienen un 75 % más de probabilidades de vivir junto a una planta o fábrica. Ese mismo estudio también encontró que las personas negras tienen casi cuatro veces más probabilidades de morir por exposición a la contaminación que las personas blancas. Estas condiciones adversas pueden tener un impacto particularmente perjudicial en las mujeres y los niños. Un análisis de 12 años de más de 32 millones de nacimientos realizado por JAMA Network encontró un vínculo entre la contaminación del aire y el cambio climático, los cuales tienen más probabilidades de afectar a las madres y los bebés negros, y los resultados adversos, que incluyen nacimientos prematuros, bajo peso al nacer y mortinatos.

A los expertos les preocupa que la situación esté a punto de empeorar. El fallo de la Corte Suprema de junio de 2022 en Virginia Occidental contra la EPA limita la capacidad de la EPA para regular las emisiones de las centrales eléctricas, muchas de las cuales están ubicadas en comunidades BIPOC, a nivel nacional. Si no se controlan, las emisiones de gases de efecto invernadero podrían dispararse, causando un efecto dominó de catástrofes relacionadas con el clima, como calor récord, aumento del nivel del mar, huracanes cada vez más frecuentes e intensos, y más. Si bien todos se beneficiarían si Estados Unidos emulara las prácticas ecológicas de los países más sostenibles del mundo, las comunidades de color podrían ver algunos de los beneficios más inmediatos.

¿Cuáles son ejemplos de racismo ambiental?

El racismo ambiental puede ser insidioso, siempre está ahí pero no se entiende completamente hasta que se sacan a la luz hechos impactantes. Según Mustafa Santiago Ali, vicepresidente de la Federación Nacional de Vida Silvestre y veterano de 25 años de la Agencia de Protección Ambiental que cofundó la oficina de justicia ambiental de la agencia, existen numerosos ejemplos de costa a costa. Éstos son sólo algunos.

"Cancer Alley", Luisiana

Un área ubicada entre Nueva Orleans y Baton Rouge se ha ganado el dudoso nombre de Cancer Alley porque sus tasas de cáncer son significativamente más altas que en otras partes del país; en algunos lugares, es 50 veces el promedio nacional y se encuentra entre las 10 principales zonas de cáncer en America. Alrededor de 1,7 millones de personas llaman hogar a este tramo de 100 millas a lo largo del río Mississippi, al igual que 150 plantas petroquímicas y refinerías. Muchas de esas plantas se construyeron en los sitios de antiguas plantaciones, y las comunidades circundantes son predominantemente negras y empobrecidas.

Los estudios han demostrado que, en general, los residentes negros están expuestos a un 56 % más de contaminación por partículas finas en relación con su consumo de bienes y servicios, mientras que los residentes blancos tienen un 17 % menos de exposición en comparación con los suyos. En Cancer Alley, específicamente, las tasas de cáncer en la población negra son significativamente más altas que en la blanca, y algunas muestran una disparidad del 16%. Aun así, todavía se están construyendo plantas, se están emitiendo toxinas en cantidades récord y no ha habido suficiente acción para abordar la situación e incluso recopilar datos adecuados.

pedernal, michigan

un cartel en Flint, Michigin que dice "hervir el agua no elimina el plomo"

Sarah Arroz / Getty Images

En uno de los peores casos de racismo ambiental en los últimos años, los funcionarios que buscaban reducir costos en 2014 proporcionaron agua contaminada con plomo y bacterias, resultado de años de vertido de una planta automotriz local, a los residentes de Flint, un pobre y predominantemente ciudad negra. Estas acciones resultaron en al menos 12 muertes, 90 casos de enfermedad del legionario y 10,000 niños envenenados por la alta exposición al plomo, lo que provocó problemas de aprendizaje y problemas de salud física. Las pruebas mostraron que el agua de la ciudad excedía la clasificación de la EPA como “desecho peligroso”, y el agua potable de una casa tenía 25 veces la cantidad de plomo considerada segura.

Los funcionarios no solo aprobaron esta agua para la comunidad, sino que también ignoraron numerosas señales de alerta e insistieron en que el agua era segura. Y el problema es todavía pasando Ocho años después de que se diera a conocer al público, se han reemplazado 10.000 tuberías, pero aún faltan 1.800 más.

Una ciudad vecina de Flint fue golpeada aún más fuerte, según Ali. “Benton Harbor tiene niveles más altos de plomo en el agua que Flint, Michigan”, dice. "Y conocemos la gran cantidad de niños y otras personas que tuvieron que lidiar con el envenenamiento por plomo".

dickson, tennessee

Bullard considera este ejemplo de racismo ambiental entre los más atroces. Se centra en la familia Holt, que vivía en la pequeña ciudad de Dickson, en Tennessee. Varios miembros de la familia murieron o se enfermaron como resultado de que una empresa descargó ilegalmente bidones llenos de tricloroetileno (TCE), un solvente industrial y carcinógeno conocido, a unos 500 pies de la casa de la familia. Comenzando en 1988 y continuando durante 12 años, los tambores derramaron el químico en el agua de pozo consumida por la familia y sus vecinos.

“Solo el 4.5 % del condado es negro, pero el 100 % de sus desechos, basura y materiales peligrosos se envió a esta área”, dice Bullard. Y la forma en que se manejó el asunto en las comunidades de blancos y negros varió mucho, ilustrando un ejemplo flagrante del privilegio de los blancos.

“Básicamente, a la comunidad negra se le enviaron cartas que decían: 'Encontramos una sustancia química en sus pozos. Está bien beberlo. Está bien bañarse con él. Está bien cocinar con él'”, explica Bullard. “Las mismas cartas fueron enviadas a las comunidades Blancas, [but they said]'No bebas, no te bañes, no cocines con el agua' ”. Después de 48 horas, los funcionarios sacaron a las familias blancas del agua del pozo, pero las familias negras lidiaron con este problema durante una docena de años, según a registros de memorandos internos entre agencias locales, estatales y federales.

“Nunca había visto un racismo más flagrante que básicamente [said], 'No te mereces agua limpia. No mereces estar saludable, y por lo tanto, no vamos a actuar'”, dice Bullard.

¿Qué es la justicia ambiental?

Según la EPA, la justicia ambiental se define como “trato justo y participación significativa de todas las personas, independientemente de su raza, color, origen nacional o ingresos” con respecto a las leyes ambientales. Si bien la protección contra los peligros es clave en este concepto, también lo es tener un lugar proverbial en la mesa, con acceso al proceso de toma de decisiones.

Bullard sabe de primera mano que esto puede parecer una pelea de David y Goliat. Luchó junto a la familia Holt durante ocho años, trabajando con ellos en sus demandas ambientales y de derechos civiles, que finalmente terminaron en acuerdos con el condado, la ciudad y el estado. Pero la justicia no terminó ahí. Dado que los pozos aún estaban contaminados y lo estarían durante años, la ciudad conectó unas 40 casas a un suministro público de agua de forma gratuita.

Es posible que hayan ganado un acuerdo, pero mientras tanto la familia perdió al padre, Harry Holt, por cáncer. Su viuda, Sheila Holt, tiene cáncer de mama; su madre también tiene cáncer.

¿Cómo podemos apoyar la justicia ambiental?

Estar atentos

Si ves algo, di algo. “Puede llamar a la línea directa de cumplimiento de la Agencia de Protección Ambiental si ve que una planta está tirando o quemando ilegalmente”, aconseja Ali. También puede comunicarse con su departamento de salud local sobre cualquier cosa que parezca incorrecta o una injusticia. Una búsqueda en Google también mostrará una serie de redes de justicia ambiental que están listas para ayudar a educar o ayudar al público. Considere familiarizarse con algunos de los actores clave en el espacio de la justicia ambiental, desde la EPA y los CDC hasta el Departamento de Salud y Servicios Humanos.

Hacer que los líderes escuchen

Es importante votar por candidatos que prioricen el bienestar de todos los ciudadanos y luego hacerlos responsables. “Ya sea que sean demócratas, republicanos o independientes”, dice Ali, “deberíamos hacer las preguntas realmente difíciles, como, '¿Cómo se ve su plataforma en relación con la justicia ambiental? ¿Cuáles son sus conjuntos de ideas sobre cómo ayudamos a fortalecer las comunidades? ¿Cómo ayudamos a las comunidades a pasar de sobrevivir a prosperar?'"

Voluntariado y donación

Al igual que con otros grandes temas como la reforma de la ley de armas y las leyes de aborto, hacer correr la voz y presionar por el cambio a nivel de base puede tener un gran impacto. En Cancer Alley, por ejemplo, los grupos de justicia ambiental demandaron al gobierno por permitir que otra compañía de plásticos creara una planta en el área, mientras que otros grupos, como los de Michigan, presionan para que sus estados adopten enmiendas de igualdad de derechos, legislación de justicia ambiental. y la legislación de justicia climática.

Además de los grupos locales, también hay grupos a nivel nacional que puedes consultar:

Y, por supuesto, el dinero siempre ayuda a cualquier causa, así que considere donar también.

Conozca los riesgos de su comunidad

"Para obtener soluciones, debe tener los datos", dice Bullard. Insta a los ciudadanos a ingresar sus códigos postales en EJScreen, una herramienta de mapeo creada por la EPA, para mostrar al público en general qué peligros ambientales para la salud están presentes en sus vecindarios. “Puedes tener códigos postales vecinos y esperanzas de vida con una disparidad de 10 a 15 años”, señala.

Tomar acción

Si está alarmado por su informe, comuníquese con los funcionarios locales, estatales y federales para impulsar el cambio. Inicie una petición o haga ruido y organice una protesta.

Un cambio significativo puede llevar tiempo, pero Bullard alienta al público a recordar la determinación y el espíritu de un gran activista de derechos civiles fallecido. “Como dijo John Lewis, 'Te metes en buenos problemas'. Y otros pueden beneficiarse".

Fuentes:

  • Robert Bullard, PhD, experto en justicia ambiental y autor
  • Avances de la ciencia: "Los contaminantes PM2.5 afectan de manera desproporcionada y sistémica a las personas de color en los Estados Unidos"
  • El Correo de Washington: "'Esto es racismo ambiental"
  • Grupo de Trabajo de Aire Limpio: "Humos a través de la línea de la cerca"
  • Red JAMA: "Asociación de la contaminación del aire y la exposición al calor con el parto prematuro, el bajo peso al nacer y la muerte fetal en los EE. UU.: una revisión sistemática"
  • Mustafa Santiago Ali, vicepresidente de la Federación Nacional de Vida Silvestre y veterano de 25 años de la Agencia de Protección Ambiental
  • IOP Science: “La contaminación del aire está relacionada con tasas más altas de cáncer entre las comunidades negras o empobrecidas de Luisiana”
  • Naciones Unidas: “El racismo ambiental en el 'Cancer Alley' de Luisiana debe terminar, dicen expertos en derechos humanos de la ONU"
  • American Bar Association: "Derechos humanos, justicia ambiental y cambio climático: Flint, Michigan"
  • ABC 12 Noticias: "Flint cumple ocho años desde el inicio de la crisis del agua"

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