Para deshacerse de los pesticidas, los científicos están pirateando las señales sexuales de los insectos

Llevó casi una década demostrar que esta forma de producir feromonas funcionaba y que eran efectivas. "Ahora estamos considerando ampliar el proceso y llevarlos al mercado", dice Löfstedt. Esta investigación también abre la puerta al uso de la separación sexual para proteger otros cultivos básicos de las plagas. "También debería ser posible usar feromonas en la producción de caña de azúcar y soja", dice Löfstedt.

La belleza de las feromonas es que no matan a los insectos, sino que simplemente influyen en su comportamiento. Eso los hace más amigables con el medio ambiente que los pesticidas, que a menudo matan a muchas especies no objetivo, explica Srinivasan Ramasamy, entomólogo líder en el Centro Mundial de Vegetales sin fines de lucro. Los pesticidas se encuentran comúnmente en el suelo, el aire, el agua y en organismos no objetivo en nuestros ecosistemas. Pueden dañar plantas y animales, desde microorganismos e insectos benéficos del suelo como abejas, polinizadores, arañas y ácaros hasta plantas, peces, pájaros y otros animales salvajes.

Los insectos también distinguen si la señal de feromonas es de su propia especie, lo que significa que puede enfocarse en el ciclo de vida de ciertas plagas sin afectar a otros insectos."La especificidad es una característica muy clara del sistema de feromonas", dice Wang.

Esta no es solo una buena noticia para muchos insectos, sino también para los agricultores y consumidores. Las feromonas de insectos no son tóxicas para los humanos, lo que es un beneficio real para los trabajadores agrícolas. "Se ha demostrado que los insecticidas convencionales tienen efectos negativos, por ejemplo, en la fertilidad de los trabajadores agrícolas", explica Löfstedt. Algunos pesticidas se dirigen a los sistemas corporales de los insectos que comparten similitudes fisiológicas con las de los humanos, como los neurotransmisores. "Cuando estás expuesto de pesticidas, pueden afectar su fisiología", dice Ramasamy.

Y lo que es más importante, los insectos no desarrollan resistencia a sus propias señales de comunicación, dice Löfstedt, mientras que desarrollan resistencia a los pesticidas. El uso repetido de una familia de pesticidas por lo general da como resultado que los insectos se adapten y ya no respondan a esos mismos químicos, lo que significa que se necesitan dosis más altas para tener un efecto, con graves consecuencias ambientales.

Pero incluso si la técnica se amplía, habrá límites en la forma en que se puede utilizar. La cooperación entre agricultores vecinos también es clave, ya que la consanguinidad funciona mejor si se tratan grandes áreas. Las plagas hembras pueden aparearse fuera de los campos y viajar más tarde y poner huevos. "Normalmente no tiene mucho éxito tratar el jardín de una casa con feromonas", dice Löfstedt.

También hay regulación que superar. El hecho de que se trate de una tecnología genéticamente modificada (OGM) podría resultar un gran obstáculo y también aumentar los costos, advierte Ramasamy. “En la mayoría de los países, la producción de OGM puede no ser muy costosa, pero el expediente regulatorio por el que tienen que pasar requiere mucha inversión”, dice. De hecho, las reglas estrictas sobre el uso de OGM en Europa pueden significar que el continente se está perdiendo estos productos, dice Löfstedt.

Finalmente, también existen límites biológicos en cuanto a la amplitud con la que se pueden usar las feromonas; no son una opción para todas las plagas. "No todos los insectos tienen feromonas sexuales", explica Löfstedt, y algunos sí producen compuestos complejos que no son fáciles de bioingeniería. En algunos casos, la feromona sexual consta de dos o tres compuestos. "Entonces tienes que tener dos o tres plantas modificadas genéticamente que se produzcan y se sometan al mecanismo regulador", dice Ramasamy.

La realidad es que para que la agricultura sea sostenible, es posible que deba incluir una combinación de técnicas de control de plagas, como pesticidas botánicos hechos de hongos o virus y variedades de plantas resistentes a plagas utilizadas junto con feromonas modificadas. Pero por ahora, la competencia por el control de plagas es feroz: los pesticidas están fácilmente disponibles, son fáciles de aplicar, se encargan de múltiples insectos y son relativamente económicos. "Si usamos cinco componentes diferentes en un programa de manejo integrado de plagas, los agricultores dirán: 'No, lo siento'”, dice Ramasamy. La clave será encontrar una solución sostenible que también simplifique las cosas, sugiere.

Sin embargo, Löfstedt insiste en que las feromonas cultivadas en plantas podrían ser una parte importante del control de plagas en el futuro. "Es química verde impulsada por energía solar", dice, otra ventaja. Si queremos ser sostenibles y proteger la vida silvestre, los cultivos y la salud humana, debemos encontrar métodos de control de plagas como este que puedan ampliarse de manera realista para que el uso de pesticidas disminuya, y asegurarnos de que esto suceda. para nosotros "usar el conocimiento biológico y varios métodos de control de una manera biológicamente razonable".

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