Los robots se unen a la carrera para ayudar a salvar los arrecifes de coral moribundos

Taryn Foster cree Los arrecifes de coral moribundos de Australia aún pueden salvarse, si puede acelerar los esfuerzos para salvarlos.Durante años, biólogos como ella han ayudado a los arrecifes que luchan contra el aumento de las temperaturas y la acidez del océano: han recolectado fragmentos de coral y los han cortado en piezas para propagar y cultivar en viveros en tierra; cruzan especies para desarrollar resistencia al calor; han experimentado con probióticos como defensa contra enfermedades mortales.

Pero incluso trasplantar miles de estos corales sanos y mejorados a arrecifes dañados no será suficiente para salvar ecosistemas enteros, dice Foster. “Necesitamos alguna forma de implementar corales a escala”. Suena como un trabajo para algunos robots.

En un océano saludable, los corales individuales llamados pólipos construyen sus esqueletos extrayendo carbonato de calcio del agua de mar. Luego se fusionan con corales de la misma composición genética para formar colonias enormes: arrecifes de coral. el agua se vuelve más ácida, lo que dificulta que los pólipos construyan sus esqueletos o eviten que se disuelvan. La acidificación impide el crecimiento de los arrecifes y, a medida que aumenta la temperatura global del océano, los corales luchan por sobrevivir.

En la Gran Barrera de Coral, por ejemplo, el crecimiento de los corales se ha ralentizado en las últimas décadas, en parte porque durante las olas de calor los corales desprenden las diminutas algas que viven en sus tejidos y les suministran nutrientes, lo que hace que se decoloren. , pero con mayor riesgo de hambruna y enfermedades, y la pérdida de los arrecifes de coral tiene un impacto devastador en los miles de peces, cangrejos y otros animales marinos que dependen de ellos para su refugio y alimento.

Cultivar corales de reemplazo en un vivero y trasplantarlos a mano en los arrecifes existentes requiere mucho trabajo, es costoso y lento. Los corales son naturalmente de crecimiento lento, tardando de tres a 10 años, dependiendo de la especie, en construir un esqueleto de tamaño adulto. Con su empresa Coral Maker, Foster está tratando de acelerar ese proceso. Antes de su investigación sobre los arrecifes de coral y el cambio climático, Foster trabajó en el negocio de albañilería de su familia. Ahora utiliza las máquinas de vaciado en seco de la familia para producir moldes de piedra caliza que se asemejan al esqueleto natural de los corales; el plan es dar a los corales jóvenes una base adecuada a partir de la cual crecer más rápido.

El primer esqueleto prototipo de Coral Maker tiene forma de cúpula y tiene seis tapones donde se pueden colocar fragmentos de coral vivo.El diseño del esqueleto está inspirado en la naturaleza: muchas especies, como los corales cerebro, crecen en forma de cúpula, mientras que los corales ramificados o de placas crecen. de una base sólida. Pero también hay desafíos con los esqueletos abovedados, dice Foster. "No son tan fáciles de fabricar como algo con una superficie plana, no son tan fáciles de empacar en un palé, no son tan fáciles de fabricar como algo con una superficie plana, no son tan fáciles para empacar en un palé, no son tan fáciles de unir”. Es por eso que Foster continúa trabajando en el diseño, por lo que las máquinas de mampostería pronto podrán producir hasta 10,000 piezas por día por solo unos pocos dólares. Luego, el proceso se puede replicar en otras fábricas.

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