Los químicos peligrosos que acechan en los contenedores de transporte

Para su investigación, Hintz y sus colegas solicitaron la ayuda de las autoridades aduaneras de Nueva Zelanda. El personal usó sondas que empujaron a través de los sellos de goma de las puertas de los contenedores para tomar muestras de gas de los 490 contenedores sellados. Hintz también recolectó muestras de aire de docenas de otros contenedores, rastreando cómo cambiaban las concentraciones de compuestos en tiempo real a medida que se abrían los contenedores y el aire del interior se mezclaba con el aire fresco del exterior.

La investigación reveló muchas sustancias desagradables. Los funcionarios de aduanas encontraron bromuro de metilo, el compuesto que sobrecargaba a los estibadores de Rotterdam, en el 3,5 por ciento de los contenedores sellados, formaldehído en el 81 por ciento de los contenedores y óxido de etileno en el 4,7 por ciento. mencione algunas de las sustancias químicas La exposición al óxido de etileno puede causar una variedad de síntomas desagradables, como náuseas, vómitos y diarrea. El formaldehído, un conservante, es cancerígeno y también puede causar irritación interna cuando se inhala, entre otros síntomas.

En su estudio, Hintz y sus colegas encontraron que algunas de las concentraciones medidas parecían ser lo suficientemente altas como para causar una reacción aguda que produjo síntomas inmediatos. Sin embargo, Hintz dice que en la práctica es inusual que un trabajador entre en contacto directo con sustancias tóxicas. gases a niveles tan elevados. En cambio, existe un riesgo más común pero aún notable de volver a exponerse a bajas concentraciones. La exposición crónica a estos químicos puede potencialmente aumentar el riesgo de cáncer o causar problemas psiquiátricos, por ejemplo. Sin embargo, existe relativamente poca investigación sobre los riesgos de los productos químicos en los contenedores de carga.

"Definitivamente creo que necesita atención, mucha más atención de la que tiene", dice Hintz.

Gunnar Johansson, toxicólogo del Instituto Karolinska en Suecia que actuó como revisor del estudio de Hinz, estuvo de acuerdo con su evaluación.

"No sabemos exactamente qué tan grande es el riesgo, pero es un riesgo innecesario porque se puede superar fácilmente", dice. Todo lo que se necesita es una mejor ventilación.

Hace unos años, llamaron a Johansson y sus colegas para investigar un contenedor sospechoso en Suecia. Estaba cargado con arroz, pero dentro del contenedor también había una extraña bolsa azul llena de polvo blanco. Cuando Johansson analizó el aire, encontró fosfina, un fumigante, en concentración lo suficientemente alto como para ser fatal.

Para proteger a los trabajadores portuarios, Johansson y sus colegas diseñaron un dispositivo que se conecta a un ventilador de succión y se conecta a las pequeñas ventilaciones existentes en los costados de la mayoría de los contenedores. Los experimentos muestran que después de encender el dispositivo, la concentración de gases nocivos cae en minutos.

"Podemos reducir aproximadamente el 90 por ciento de los contaminantes volátiles en una hora”, dice Johansson. El artilugio está siendo utilizado actualmente por las autoridades aduaneras suecas, agrega.

Es necesario que haya una mayor conciencia en las industrias de envío y logística sobre los peligros asociados con la exposición a gases nocivos en los contenedores de envío, dice Martin Cobald, director gerente de Dealey Environmental, una empresa de servicios ambientales del Reino Unido.

Su empresa a menudo es contratada para abrir y ventilar contenedores, pero, agrega, "no lo hacemos tanto ni para la variedad de personas que deberíamos".

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