Los días del InSight Mars Lander de la NASA están contados

Si bien el par de paneles solares InSight, cada uno con forma de pastel decagonal (10 lados), proporciona energía solar de manera efectiva al módulo de aterrizaje, el polvo siempre ha sido su talón de Aquiles. Si bien las tormentas de polvo se presentan con frecuencia, aunque no tan intensamente como se muestra en El marciano"Ocurren con más frecuencia en el verano", dijo Raymond Arvidson, científico planetario de la Universidad de Washington en St. Louis y miembro de los equipos del Mars Science Laboratory y Mars Reconnaissance Orbiter. Con el tiempo, el polvo se acumula constantemente en los macizos solares horizontales planos, que comenzaron a ser casi negros, pero ahora son casi completamente de color marrón polvoriento. Esto limitó el poder del módulo de aterrizaje y, en última instancia, su vida útil.

En enero, una tormenta de polvo particularmente grande y densa impide que la luz del sol llegue a los paneles. Debido a la fuente de alimentación reducida, el equipo de InSight puso el módulo de aterrizaje en "modo seguro", deteniendo todas las funciones necesarias para la supervivencia excepto las básicas hasta que se reanudaron las operaciones normales unos 12 días después. Debido a que InSight está atascado en un lugar, casi no tiene la capacidad de sacudirse el polvo al moverse. "Puedes inclinar los paneles con un rover, pero con una percha, estás donde estás", dijo Amy Williams, geóloga de la Universidad de Florida que trabaja con los rovers Curiosity y Perseverance (ambos impulsados ​​por plutonio radiactivo mientras su predecesores, Spirit y Opportunity, funcionaban con energía solar).

Si bien las tormentas marcianas pueden esparcir polvo sobre los paneles solares, también vienen con vientos que también pueden barrer el polvo, lo que es bueno para el espíritu y la oportunidad, dice Williams, de estas misiones durante mucho tiempo. InSight no tuvo tanta suerte

"El polvo no es nuestro amigo", concuerda Arvidson. "Obviamente, la ubicación de InSight no tiene muchos de estos remolinos de polvo o vientos fuertes para soplar, simplemente se está acumulando".

En mayo de 2021, el equipo de InSight probó con éxito una nueva técnica de eliminación de polvo, utilizando el brazo robótico del robot para dirigir algunos granos de arena hacia un panel solar; cuando una ráfaga de viento se lleva la arena, barre parte del polvo. Pero esta vez este truco no es suficiente para salvar el módulo de aterrizaje; el año pasado devolvió solo unas pocas decenas de vatios de energía. Los científicos ahora creen que solo hay un 5 por ciento de posibilidades de que una tormenta afortunada elimine suficiente polvo para dar nueva vida al módulo de aterrizaje este verano, dijo Banner.

El entorno polvoriento seguirá planteando desafíos para futuras misiones que podrían beneficiarse del conocimiento recopilado por esta percha. "Estoy seguro de que habrá mucho desarrollo tecnológico, pensando en formas inteligentes de mantener los paneles solares lo más limpios posible. Enviar el módulo de aterrizaje durante una temporada menos polvorienta", dijo Lori Glaze, directora de la división planetaria de la NASA. El departamento de ciencia en la sede de la agencia en Washington, D.C., durante una conferencia de prensa el martes. El diseño del sismómetro para la nave espacial Dragonfly, que se enviará a la luna Titán de Saturno, también puede ser informado por el instrumento InSight.

Aunque todas las misiones espaciales tienen una vida limitada, es comprensible que aquellos que llevan años trabajando en ellas y los aficionados que siguen sus desarrollos y descubrimientos estén apegados a estas máquinas espaciales. Después de que el descenso se apague a finales de este año, es posible que, si el viento sopla correctamente, InSight pueda despertarse y enviar señales a casa nuevamente. Banner y sus colegas escucharán por si acaso. Pero mientras tanto, están afligidos mientras esperan el probable final de InSight. "Esto" es muy triste. Este módulo de aterrizaje ha hecho todo lo que le pedimos y más. Realmente se siente casi como parte de la familia ", dice Banerd. "Me despierto todas las mañanas y veo qué mensajes nos envió, qué datos nos envió. No estoy seguro de cómo será cuando me despierte y haya nada en mi correo electrónico a "Dime qué está pasando en Marte. Dejará un pequeño agujero en mi vida".

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