CIENCIA

Los científicos están reexaminando por qué las rayas de cebra repelen misteriosamente a las moscas

Para el estudio actual, Tombak, entonces estudiante de doctorado en Princeton, y su equipo querían probar el ancho de las rayas para ver si las más estrechas podrían ser útiles. aún más repelente de moscas, una ventaja evolutiva potencial que explicaría la diferencia entre las especies de cebra. También limitaron su experimento a encuentros a corta distancia para descartar la teoría de que la repulsión requiere una ilusión que solo puede ocurrir a distancia. De ahí el plexiglás.

Una estudiante de posgrado en el laboratorio, Lily Reisinger, construyó la caja y preparó el experimento. Para cada prueba, el equipo suspendió dos pieles con clips, desató las moscas, las dejó en círculos durante un minuto y luego contó cuántas aterrizaron en cada una. Primero, probaron la piel de un impala contra la de una cebra común que tiene rayas anchas. Luego impala contra la cebra de Grevy, que tiene rayas más estrechas. Finalmente, enfrentaron las pieles de las dos especies de cebras entre sí. probado 100 cartuchos para cada par.

Las moscas eligen la piel de impala unas cuatro veces más a menudo que la piel de cebra. Y durante las 100 vueltas, el equipo no encontró ninguna diferencia obvia entre franjas de diferentes anchos.

¿Por qué funciona? Primero, es útil saber que las moscas no ven el mundo de la misma manera que tú. Las moscas tienen «ojos complejos» que combinan información de miles de fotorreceptores, cada uno apuntando en direcciones ligeramente diferentes a la superficie redondeada de su ojo. el sentido del color es limitado. Y si bien pueden detectar el movimiento y la luz polarizada y procesar imágenes 10 veces más rápido que nuestros ojos, esas imágenes tienen una resolución muy baja.

Pero como tú, hasta las moscas se dejan engañar la ilusión del «barbero».— esa famosa franja roja diagonal que parece ascender en espiral sin fin. «Afuera de la barbería, hay un poste giratorio que parece que va hacia arriba, pero solo está girando», dice Tombak. Crea una dirección de movimiento percibida falsa y una velocidad falsa, también.Las rayas de la cebra, cree, crean una sensación desorientadora de movimiento similar que debería dificultar que las moscas juzguen el momento y la velocidad de un aterrizaje suave. «Puedes imaginar una mosca moviéndose, solo toneladas de objetos pasando a una velocidad muy rápida», dice. Y tiene sentido que esta ilusión funcione en primer plano a medida que la mosca se acerca al suelo.

Las rayas más estrechas deberían crear una ilusión de poste de barbero aún más fuerte, un «efecto de percepción de velocidad mejorada», como lo expresa Tombak, y por lo tanto una repulsión más fuerte. Pero, dice, solo unos pocos estudios previos han examinado el ancho de la franja, y rara vez participaron; uno probado rayas pintadas hasta 5 pulgadas de ancho, lo que excede lo que tiene cualquier cebra verdadera. En cambio, dice, los resultados de su equipo muestran que «dentro del rango de anchos de rayas que ocurren naturalmente en el pez cebra, el ancho no hace mucha diferencia».

Esto, por supuesto, plantea la pregunta de por qué las cebras tienen rayas de diferentes anchos, pero Ted Stankovic, ecologista evolutivo de la Universidad Cal State de Long Beach, que no participó en el trabajo, dice que todo lo que realmente importa es que las cebras tenerlos. La variación puede provenir de la deriva genética aleatoria o de adaptaciones individuales diseñadas para confundir a los depredadores. «Una vez que tienes rayas, tienes este efecto anti-moscas. La selección de muchas otras fuentes puede afectar ese rasgo», dice.

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