Los astrónomos estiman la creciente huella de carbono de la ciencia espacial

De una generación de astrónomos han pasado tardes solitarias en observatorios remotos en los picos de las montañas, observando estrellas y planetas mientras giran sobre ellos. La astronomía de hoy, sin embargo, se lleva a cabo constantemente a mayor escala: enormes conjuntos de receptores envían señales constantemente a las supercomputadoras hambrientas de energía, y miles de millones de dólares en naves espaciales tardan años en construirse y toneladas de combustible para cohetes en lanzarse. Los observatorios terrestres de próxima generación serán enormes, como Telescopio extremadamente grandeque eclipsará el tamaño del Coliseo de Roma cuando esté terminado en 2024.

Ahora, algunos investigadores están pensando en la huella de carbono de la astronomía moderna y se dan cuenta de que ellos, como todos los demás, pueden necesitar considerar formas alternativas de hacer negocios para controlar las emisiones que contribuyen al calentamiento climático. Esto puede incluir cambiar a energía solar, lo que tiene sentido para los observatorios en Australia o Chile, donde hay cielos despejados y mucho sol. O podría significar encontrar otras formas de ahorrar energía.

"Estamos en un momento en que necesitamos hacer ciencia a escala industrial", dijo Adrian Schutte, gerente de programas de Matriz de kilómetros cuadradosun sistema conectado de dos radiotelescopios en construcción en Sudáfrica y Australia, que incluirán conjuntamente varios miles de receptores separados. "Si quiere encontrar algo, no lo hará simplemente con el telescopio de su patio trasero", "Usamos energía a escala industrial y debe planificar con anticipación su aumento de CO2 emisiones".

Hoy en la revista astronomía naturalUn grupo de astrónomos europeos ha publicado una evaluación de la huella de carbono global de toda la astronomía moderna, incluidos los observatorios terrestres y espaciales. Estiman que la energía utilizada para construir y mantener la infraestructura existente es de 1,2 millones de toneladas métricas de dióxido de carbono por año y una huella total de por vida de 20,3 millones de toneladas métricas. Esta cifra superior equivale a las emisiones anuales de cinco centrales térmicas de carbón, según Calculadora de equivalencia de gases de efecto invernadero de la Agencia de Protección Ambiental.

Por ejemplo, el nuevo telescopio espacial James Webb de la NASA de $ 9,8 mil millones, que se lanza en diciembre y devolverá sus primeras imágenes a la Tierra este verano, tendrá una huella de carbono de 300,000 toneladas métricas de CO.2según un nuevo estudio. Esto es equivalente a quemar 1655 locomotoras con carbón utilizando la misma calculadora de la EPA. El telescopio de gran tamaño, ubicado en Paranal, Chile, tiene una huella de carbono aproximada de 540.000 toneladas métricas de CO2 por su vida de 21 años, informó el estudio.

Algunos pueden preguntarse por qué los astrónomos se preocuparían por el tamaño de su huella de carbono cuando otras industrias son mucho peores. Annie Hughes, coautora y astrónoma a tiempo completo del Institut de Recherche de Astrophysique et Planétologie (IRAP) francés, dice que es importante que los científicos den ejemplo. “La humanidad se enfrenta a una emergencia climática”, dijo Hughes en una conferencia de prensa el 17 de marzo. "La evidencia científica es inequívoca de que la actividad humana es responsable del cambio climático en la Tierra. Y la evidencia científica es igualmente clara de que necesitamos cambiar profundamente nuestras actividades durante la próxima década. Entonces, frente a tal urgencia, yo y los autores de este artículo creemos que todos deben actuar ahora para reducir sus emisiones de carbono personales y profesionales. Esto incluye a los astrónomos, como todos los demás".

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