Lo que revela el organismo más grande del mundo sobre los incendios y los bosques

A pesar de las preocupaciones expresadas por Weaver y otros en el área, la extinción de incendios se ha convertido en la piedra angular de la gestión forestal. Al principio, coincidiendo con un período relativamente frío y húmedo, pareció funcionar. Los incendios en el oeste americano fueron limitados y generalmente controlados. durante unos 50 años este régimen de incendios se consideró normal. El objetivo principal del servicio forestal durante esta era es apoyar a la industria maderera y durante décadas ha florecido en un entorno estable y libre de incendios. los árboles viejos ya que los árboles grandes ganan más dinero que los árboles pequeños. Los árboles de nuevo crecimiento se siembran luego en un patrón de tamiz, y se prefieren las especies confiables y de rápido crecimiento, como los árboles de Navidad.

Como resultado, ahora hay más abetos en los bosques occidentales de los que debería haber. El abeto Douglas y el abeto grande, en particular, son comunes y no están adaptados para resistir incendios. Aunque estos abetos son nativos, se multiplican en... "números no locales", dice McWilliams. estudio de 2017 en el diario Árboles, bosques y personas. descubrió que los abetos y otras especies que no tienen adaptaciones al fuego son nueve veces más comunes hoy que en siglos pasados: en algunas áreas representan más del 90 por ciento de la masa de madera del bosque.

Los Douglas y los grandes abetos permitieron que sucediera algo más. Estas especies son altamente susceptibles a las infecciones fúngicas. A. ostoyaeSi bien el Hongo Humongous precedió a la gestión forestal en el siglo XX combatiendo incendios durante miles de años, probablemente no se habría vuelto tan enorme sin él.

EN A. ostoyae un espécimen conocido como Humongous Fungus no está solo; a fines del siglo XX, otra enorme Armillaria, la del estado de Washington, alcanzó proporciones similares. "Yo siempre digo que es el más grande documentado organismo, dice McWilliams. "Probablemente haya uno más grande en alguna parte".

Irónicamente, estos hongos gigantes, que están destruyendo lentamente el bosque, también podrían ser herramientas para ayudarlo a recuperarse de un siglo de manejo problemático del fuego y protegerlo de un clima cambiante que es más cálido, seco y expuesto a un mayor riesgo de desastres. incendios

Aunque no está claro si un fuego que arde encima dañaría al mismo Humongous Fungus, McWilliams señala que en las áreas del bosque donde la infección por Armillaria está más avanzada, los árboles están ubicados más lejos y la materia orgánica en la tierra se rompe. A medida que Humongous Fungus y otras Armillaria se expanden a velocidades de hasta 5 pies por año en todas las direcciones, atraviesan los abetos grandes y los abetos altamente sensibles de Douglas, creando espacio y filtrando los nutrientes nuevamente en el suelo para mantener el potencial de crecimiento de las especies resistentes al fuego ( y hongos). En última instancia, Armillaria podría limpiar todo el crecimiento excesivo y los desechos naturales en el suelo del bosque, pero no en un plazo aceptable para los humanos.

Ahora, cada vez más expertos en manejo forestal están comenzando a reintroducir el fuego en el paisaje del oeste de Estados Unidos a través de incendios pequeños y altamente controlados conocidos como quemas prescritas. Provocar incendios deliberadamente puede ser políticamente difícil, incluso en comunidades donde la gente entiende los beneficios, pero, dice McWilliams, "habrá humo de una forma u otra. ¿Quieres un poco de humo un día o mucho humo cuando no puedes controlarlo?

Él y otros científicos forestales esperan que podamos restaurar nuestra conexión simbiótica con el bosque apoyando los ciclos de incendios naturales que benefician a muchas especies adaptadas al fuego y respetando los ritmos naturales del ecosistema.

Mientras tanto, el enorme hongo del Bosque Nacional Malhor seguirá creciendo.

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