Lo que las tortugas pueden enseñar a las personas sobre la ciencia del envejecimiento lento

Hay tres Formas de muerte: por lesión, enfermedad o vejez. Con el tiempo, las personas han mejorado en evitar los dos primeros, pero a medida que envejecemos, la senescencia, el deterioro gradual de las funciones corporales con la edad, es inevitable. A algunas especies les va mejor que a otras: por ejemplo, la hidra, una pequeña criatura de agua dulce que algunos científicos creen que es potencialmente inmortal. El año pasado, una rata topo desnuda fue noticia después de alcanzar los 39 años, cinco veces la vida útil típica de roedores de tamaño similar. Y hace solo unos meses, una tortuga gigante de Aldabra llamada Jonathan celebró lo que se creía que era su 190 aniversarioconvirtiéndolo en el animal terrestre vivo más antiguo del mundo.

Casos como estos plantean la pregunta: ¿Es posible escapar del envejecimiento?

Los autores de un estudiar publicado en Ciencias el mes pasado di que sí. Bueno, si eres una tortuga. En un análisis extenso de 52 especies de tortugas (un término que incluye tortugas terrestres y acuáticas), el equipo de cuatro científicos descubrió que la mayoría de ellas muestran un envejecimiento extremadamente lento, y en algunos casos insignificante, mientras están en cautiverio. Esto no los hace inmortales; las tortugas aún pueden morir por enfermedad o lesión. Pero a diferencia de las aves y los mamíferos, su riesgo general de muerte no aumenta con la edad. "Hemos confirmado algo que se sospechaba hace mucho tiempo pero nunca se probó", dice Fernando Colchero, biodemógrafo de la Universidad del Sur de Dinamarca.

La tasa de senescencia es una medida de cómo aumenta el riesgo de muerte entre una población de organismos a medida que envejecen. Para las aves y los mamíferos, se cree que este riesgo aumenta exponencialmente con la edad. Pero para la mayoría de las especies de tortugas en el estudio, esa tasa fue casi plana, sin importar la edad que tuvieran.

Colchero y sus colegas también descubrieron que el entorno en el que vivían los animales desempeñaba un papel: "Las tortugas terrestres, según la comparación de nuestros resultados con los de los animales salvajes, pueden cambiar drásticamente su tasa de envejecimiento cuando las condiciones mejoran". dice, refiriéndose a factores como la protección contra los depredadores, un clima controlado y acceso ilimitado a alimentos y refugio. Esto es diferente de trabajo previo utilizando datos de primates quienes informaron un aumento en la longevidad debido a mejores condiciones de vida, pero no una reducción significativa en la mortalidad debido al retraso en el envejecimiento.

¿Lo que da? Algunas teorías evolutivas sugieren que el envejecimiento es el resultado de una compensación energética. La mayoría de los mamíferos y las aves dejan de crecer una vez que alcanzan la madurez sexual, dice Colchero, momento en el que su energía se prioriza para la reproducción en lugar de la reparación celular. Sin un mantenimiento suficiente para contrarrestar el desgaste, los cuerpos se vuelven más vulnerables a las condiciones crónicas relacionadas con la edad, así como a lesiones o infecciones”. Pero muchos reptiles no lo hacen. Siguen creciendo, lo que significa que parecen ser realmente efectivos para reparar daños y mantener las funciones corporales funcionando bien", dice.

Según Rita da Silva, bióloga que dirigió la investigación con Colchero, los animales con esta cualidad son los principales candidatos para evitar el envejecimiento. Es una idea que existe desde la década de 1990 y, para probarla, los investigadores recopilaron información demográfica del Sistema de gestión de información zoológica, una base de datos de registros de zoológicos y acuarios que mantiene la organización sin fines de lucro. Tipos360Seleccionaron especies que tenían datos de al menos 110 animales y se centraron solo en las tortugas que viven en agua dulce o en tierra.

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