CIENCIA

Las empresas de vuelos espaciales se comprometen a hacer ciencia, entonces, ¿cómo les va?

«Brindamos a nuestros clientes la orientación y los conocimientos necesarios para garantizar que su investigación sea rigurosa, esté bien diseñada y tenga un impacto para la comunidad científica en general, lo que ayuda a avanzar en la investigación de la microgravedad», escribió.

Sirisha Bandla, directora de operaciones de investigación de Virgin Galactic, dice que el análisis de sus diseños también está en curso. vuelos en julio de 2021 con Richard Branson, el fundador de la compañía. La compañía brinda a los investigadores cierta flexibilidad en los tipos de experimentos que se pueden realizar a bordo, dice Bandla, y pueden ajustar estos diseños para vuelos futuros si el primer intento no funciona según lo planeado.

Virgin Galactic y Blue Origin se beneficiaron de la NASA Capacidades de vuelo programa que apoya a investigadores académicos que desarrollan tecnologías para pruebas de gravedad cercana a cero con proveedores de vuelos comerciales. Este programa proporcionó fondos para muchas de las cargas útiles voladas hasta la fecha.

(SpaceX no respondió a las consultas de WIRED y un representante de Blue Origin se negó a comentar).

Aunque hay algunos fondos de agencias asociados con estos proyectos, «gran parte del dinero para estos vuelos proviene de sus boletos, no de contratos científicos», dice Ariel Ekblau, fundador y director de la Iniciativa de Exploración Espacial del MIT. Pero, señala, son una oportunidad para hacer avanzar los proyectos con relativa rapidez. Por ejemplo, el experimento Tesserae automatizado de su equipo voló a bordo del Ax-1, probando cómo los mosaicos robóticos pueden unirse para crear una estructura… -estructura de montaje en el espacio

Aún así, los vuelos espaciales privados han llamado mucho más la atención de sus clientes famosos que sus cargas útiles científicas. Jordan Beam, historiador espacial de la Universidad de Chicago, teme que la ciencia se venda como un complemento simbólico para un ariete experimentado que vende principalmente productos de prestigio. y espectacular «Le da un aura científica a la misión ya los participantes cuando regresan a la Tierra», respondiendo a las expectativas culturales que vinculan el espacio con la ciencia, dice.

Donovial espera que la ciencia se convierta en una prioridad más alta para estas empresas una vez que demuestren la viabilidad económica y la capacidad tecnológica de la industria espacial privada.»Honestamente, con muchas de estas empresas, lo último que tienen en mente es la investigación. Pero aparecerán y en algún momento será importante para ellos”, dice.

Y aunque hoy en día pocas personas pueden pagar el costo de seis cifras de los asientos de los submarinos, los precios podrían caer durante la próxima década, lo que podría permitir a los investigadores volar con la tripulación y realizar sus propios experimentos, algo que nunca antes se había hecho. La próxima primavera, dice Bandla, Virgin Galactic hará precisamente eso. La Fuerza Aérea Italiana enviará a un investigador para probar cómo los cambios en la gravedad afectan el corazón humano y las habilidades cognitivas. (Cuesta $ 600,000 enviar a un investigador a realizar sus propios experimentos a bordo, dice ella). Ekblaw, por ejemplo, espera enviar eventualmente a sus estudiantes al espacio una vez que los precios bajen más.

Donovial, Mason y sus colegas ya han comenzado a trabajar en algunas de las misiones privadas el próximo año para continuar recopilando datos genómicos y de salud en el espacio. Ax-2 lanzará un inversionista y un piloto de autos de carrera y dos pasajeros desde Arabia Saudita a la ISS en la primavera. Tanto Isaacman, un piloto, como dos ingenieros de SpaceX planean volar en el Polaris Dawn de SpaceX en marzo. Esa misión incluirá 38 experimentos, incluidos los centrados en cómo la ingravidez afecta la visión y cómo el cuerpo procesa los productos farmacéuticos en órbita, escribió Sarah Grover, portavoz del programa Polaris, que no está afiliada a SpaceX, en un correo electrónico a WIRED. «El objetivo es alentar la investigación continua, abierta y extensa que contribuirá a la mejora de la vida aquí en la Tierra y, en el futuro, a los vuelos espaciales tripulados de larga duración», escribió.

Las cuatro compañías que actualmente realizan viajes espaciales comerciales ofrecen oportunidades de investigación únicas para los científicos y diferentes niveles de transparencia cuando se trata de compartir esos datos. Pero esa variación es quizás similar a la de la industria de la aviación privada, dice Mason. “SpaceX es diferente de Axiom, que es diferente de Blue Origin. Es como las diferentes aerolíneas que te transportan de un lugar a otro, pero lo hacen con diferentes beneficios, diferentes snacks y diferentes estilos.

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