CIENCIA

La vida útil excepcional de los sándwiches de aguas profundas

en la tarde 1960, submarino llamado Alvin tuvo un accidente frente a la costa de Martha’s Vineyard. La embarcación blanca y bulbosa, que transportaba a una tripulación de tres personas, estaba descendiendo para bucear cuando el cable se partió. De repente, Alvin Los científicos salieron, conmocionados y un poco magullados, mientras la nave se zambullía con la escotilla abierta, y finalmente se asentó en el fondo del mar a unos 4.500 pies más abajo. Alvin estaba en una situación un poco incómoda. Aunque el submarino tenía sólo unos pocos años, era un currículum ecléctico esto incluyó, en 1966, ayudar a recuperar una bomba de hidrógeno de 70 kilotones que había sido lanzada cuando dos aviones de guerra chocaron sobre la costa española.Ahora era ella quien necesitaba ser rescatada.

Diez meses después, Alvin fue sacado de las profundidades, un momento en la vida de un barco que todavía se sumerge hasta el día de hoy (aunque el reemplazo constante de piezas hace que no quede nada del submarino original), pero el incidente dejó su propio legado en forma de misterioso almuerzo enlatado En su frenética huida, la tripulación había dejado atrás seis sándwiches, dos termos llenos de caldo y un puñado de manzanas. AlvinLos investigadores de la Institución Oceanográfica Woods Hole se maravillaron con el estado de esta festividad inundada. Las manzanas parecían ligeramente agrias por el agua salada, pero por lo demás intactas. Los sándwiches olían a fresco y la mortadela (era de 1968) todavía estaba rosada. Incluso sabían bien, confirmaron los investigadores después de algunos bocados.Del mismo modo, aunque los termos fueron aplastados por la presión del agua, la sopa, una vez calentada, se consideró «perfectamente deliciosa».

Estas observaciones fueron publicado en la revista Ciencias en 1971, después de que científicos sorprendidos se apresuraran a estudiar el plato antes de que se estropeara, lo que sucede dentro de unas pocas semanas en el refrigerador.Además de morder la mortadela, los investigadores midieron las propiedades químicas de los alimentos y la actividad de los microbios ed. , concluyeron que la descomposición ocurrió al 1 por ciento de la tasa que tendría en la superficie, controlando la temperatura.La pregunta que ha intrigado a los investigadores durante décadas fue por quéEn la década de 1960, los investigadores tenían poca experiencia en el océano profundo frío y de alta presión, pero esperaban que estuviera repleto de microbios listos para descomponer la materia orgánica, incluso en condiciones extremas. Tal vez había menos de estos microbios de lo que pensaban, o tal vez no eran del tipo correcto. O tal vez no hay suficiente oxígeno. O simplemente estaba demasiado frío o demasiado presurizado. La respuesta fue difícil de precisar.

Con el tiempo, la pregunta en el corazón del misterio del almuerzo enlatado se ha vuelto más apremiante a medida que los científicos comprenden el papel que juegan los océanos en el secuestro de carbono. Alrededor de un tercio del carbono que los humanos han puesto en el aire ha sido absorbido por los océanos, y se cree que gran parte se almacena en las cuencas de agua más profundas. Por lo tanto, es importante tener una imagen precisa de la cantidad de carbono que ingresa y la cantidad que fluye de regreso al aire. Es especialmente importante si desea manipular este proceso, como lo hacen algunos, haciendo cosas como cultivar algas marinas, que eliminan el carbono del aire a través de la fotosíntesis para construir sus tentáculos, y luego sumergirlas en fosas oceánicas profundas para almacenar ese carbono.

Gran parte de la dificultad para los investigadores que estudian el carbono de las profundidades marinas es que las condiciones del fondo marino son difíciles de replicar al nivel del mar. Por lo general, los investigadores extraen agua hasta la cubierta de un buque de investigación, donde tienen equipos que pueden medir la actividad microbiana. Pero esto ha llevado a un desajuste, dice Gerhard Herndl, biooceanógrafo de la Universidad de Viena. A bordo de un barco, los microbios generalmente están felices de engullir los nutrientes disponibles para ellos. Su apetito es en realidad tan grande que no hace tiene mucho sentido porque es mucho mayor que los nutrientes que se encuentran en las profundidades del océano que pueden proporcionar. «Cuando haces estas mediciones en la superficie, siempre hay una brecha», dice.

Así que, en cambio, siguiendo el largo legado de Alvin Sándwiches, el equipo de Herndl probó un nuevo experimento. Al enviar instrumentos autónomos para incubar los microbios donde realmente viven, rápidamente descubrieron que los microbios en las profundidades estaban mucho menos felices y hambrientos. El factor diferenciador, escriben en un estudio publicado recientemente en Geociencia de la naturalezaera presión. A algunos organismos les gusta estar sometidos a presiones extremas -son los llamados piezófilos- y metabolizan felizmente el material en las profundidades. Pero constituyen una pequeña fracción de las comunidades microbianas estudiadas por Herndall, alrededor del 10 por ciento. El resto está mal adaptado; es probable que se adaptaran a un entorno diferente y menos profundo y flotaran hacia abajo.

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