CIENCIA

La vida secreta de las plantas asesinas

Al cazar árbol del paraíso, lo conoces por su olor. Una bocanada de mantequilla de maní cremosa te lleva a un tronco alto, plateado y dentado como la cáscara de un melón, que se eleva en una amplia corona de semillas rosadas como el papel y hojas delgadas. Para matar este árbol, no puedes simplemente cortarlo con una motosierra. Ailanto altissima contrarresta cada ataque sellando sus heridas y enviando una horda de nuevos brotes a través de su sistema de raíces. Donde tenía un solo árbol, ahora tiene una arboleda de clones que se extiende 25 pies a su alrededor. matar este árbol, explicó Triston Kersenbrock, es atacarlo «sin molestarlo», tan lentamente que ni siquiera se da cuenta de que se está muriendo.

Tristan y yo nos paramos bajo la sombra de un árbol del paraíso en el Bosque Nacional Pisgah, en las estribaciones de los Montes Apalaches. Estábamos con su tripulación de cuatro miembros de AmeriCorps disfrutando del cálido sol de verano de Carolina del Norte. Para mi ojo inexperto, el árbol parecía simplemente otro hermoso hábitat del ecosistema, y ​​en su Asia oriental nativa lo habría sido, pero aquí la especie crece tan rápido que se apodera del dosel del bosque, robando la luz solar de los árboles, arbustos y pastos. .que viven debajo, sus hojas son tóxicas cuando caen, envenenan el suelo y suprimen la germinación de cualquier planta que intente sobrevivir a su sombra.

Los miembros de la tripulación, todos entre los veinte y los veinte años, tenían la misión de encontrar y destruir tantas plantas invasoras como fuera posible. Estaban equipados con EPP idénticos: pantalones y mangas largas, guantes de nitrógeno turquesa, anteojos de seguridad y cascos con el logotipo de su empleador, American Conservation Experience, una organización sin fines de lucro que coordina los esfuerzos de restauración ambiental en todo el país. El equipo de ACE mantuvo un estilo personalizado: Triston estaba perfectamente planchado y arropado, un mosquetón aseguraba su auto a su cinturón. Eva Tillet se había atado los pantalones con un trozo de cuerda blanca deshilachada. Carly Coffman cuelga sus anteojos de seguridad en una divertida correa de arcoíris. Lucas Durham se había metido tapones para los oídos a través de su camisa y debajo de las correas de su casco para poder escuchar improvisaciones mientras trabajaba.

Para matar el árbol, los ACErs usarán una técnica conocida como hack-and-squirt. Tristán levantó un hacha. «¿Quieres las golosinas?», me preguntó. Sentí dolor. Me preparé y corté 10 muescas poco profundas en el tronco: heridas lo suficientemente leves, esperábamos que el árbol no entrara en modo hidra. La corteza se rizaba como costras a medio pelar. Eva me entregó una botella de spray llena de un líquido azul brillante que contenía triclopir, un herbicida. ¡Rocíalo, yo!» Lucas dijo. Rocié. El líquido llenó cada herida y goteó como sangre alienígena.

Hack-and-squirt permite que Triclopyr penetre sigilosamente en el sistema vascular del árbol. El árbol, sin darse cuenta, lleva el veneno a sus raíces, donde el químico imita una de sus propias hormonas de crecimiento y obliga a sus células a dividirse hasta morir. Como algo del mito griego, el castigo es paralelo al crimen.

Nuestro trabajo en el árbol grande solo tomó unos minutos. La tripulación luego se dispersó y fue tras su descendencia. Los árboles jóvenes eran demasiado jóvenes para tener corteza, así que en lugar de cortarlos, cortamos parte del tallo con hojas de hacha y aplicamos herbicida en la raspadura como un antiséptico en una rodilla desollada. Tristan descubrió un retoño que otro equipo ya había intentado matar. Había sido cortado en varios tocones retorcidos, pero de él brotaba un manojo de brotes obstinados. morir», dijo Triston. Lo desollamos sin miramientos y lo rociamos. Tal vez esta vez el herbicida aguantaría.

Hace casi 20 años, cuando se fundó American Conservation Experience, el Servicio Forestal de EE. UU. estimó que las plantas invasoras cubrían 133 millones de acres en el país, un área del tamaño de California y Nueva York juntas. Cada año desde entonces, han reclamado millones de acres adicionales en los Estados Unidos, causando miles de millones de dólares en pérdidas de cosechas y costos de manejo de la tierra, e introduciendo numerosos patógenos y plagas nuevos (el árbol del paraíso, por ejemplo, es el principal medio reproductivo). anfitrión de la notoria mosca linterna manchada, que logró infectar Nueva York a los dos años de aparecer allí).

En un momento en que los ecosistemas de la Tierra están bajo el ataque constante de la destrucción del hábitat y el cambio climático, las plantas invasoras representan una amenaza global especialmente preocupante. Al igual que el triclopir, matan en silencio y lentamente para mantenerse hambrientos, lo que significa que algunos carnívoros locales también lo hacen. Eventualmente, estas especies pueden extinguirse o extinguirse, agotando la biodiversidad del paisaje. La rica diversidad de múltiples capas del ecosistema está dando paso a un monocultivo insípido. Algunos biólogos evolutivos advierten sobre el inminente Homogoceno, una era en la que las especies invasoras se vuelven cada vez más dominantes y uniformes en todo el mundo.

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