La próxima frontera de la industria minera es profunda, muy profunda bajo el mar

Los nodos tienen creció, en total oscuridad y casi en completo silencio, durante millones de años.Cada uno comenzó como un fragmento de otra cosa (un pequeño fósil, un trozo de basalto, un diente de tiburón) que se deslizó hasta una llanura en el fondo mismo de el océano. En el oscuro desarrollo del tiempo geológico, se acumulan lentamente sobre ellos parches acuosos de níquel, cobre, cobalto y manganeso. A estas alturas, billones yacen medio enterrados en el sedimento que cubre el fondo del océano.

Un día de marzo de 1873, algunos de estos artefactos submarinos fueron expuestos a la luz del sol por primera vez. Desafiadorun antiguo buque de guerra británico convertido en un laboratorio de investigación flotante dragó una red en el lecho marino, la izó y arrojó el sedimento que goteaba sobre la cubierta de madera. Mientras los científicos de la expedición, con pantalones largos y camisas, examinaban ansiosamente la suciedad y la suciedad, notaron muchos "extraños cuerpos ovalados negros" que pronto determinaron que eran concreciones de minerales preciosos. Un descubrimiento fascinante, pero pasaría casi un siglo antes de que el mundo comenzara a soñar con explotar estas piedras.

En 1965, un geólogo estadounidense publicó un libro influyente llamado Los recursos minerales del mar, quien generosamente estimó que los nódulos contenían suficiente manganeso, cobalto, níquel y otros metales para satisfacer las necesidades industriales del mundo durante miles de años. La minería de nódulos, especula, "podría servir para eliminar una de las causas históricas de la guerra entre naciones, el suministro de materias primas para la expansión de la población. Por supuesto, también podría tener el efecto contrario de incitar disputas sin sentido sobre quién posee qué partes de la población". el fondo del océano.

En una era en la que el crecimiento de la población y un movimiento ecologista embrionario alimentaron la preocupación por los recursos naturales, la minería de los fondos marinos se calentó de repente. En la década de 1970, los gobiernos y las empresas privadas se apresuraron a desarrollar embarcaciones y plataformas para transportar troncos tan grandes. En 1972, parecía completamente plausible cuando el multimillonario Howard Hughes anunció que enviaría un barco hecho a la medida al Océano Pacífico para buscar nudos. para recuperar en secreto un submarino soviético hundido.) Pero ninguno de los mineros marinos reales pudo idear un sistema que pudiera hacer el trabajo a un costo razonable, y la exageración de la incipiente industria se calmó.

A principios del siglo XXI, el avance de la tecnología marina hizo que la minería en alta mar volviera a ser plausible. Con GPS y motores sofisticados, los barcos podrían flotar sobre puntos seleccionados con precisión en el lecho marino. estar a su alcance, justo cuando economías en auge como la de China... tenían hambre de metales.

Barron vio la riqueza potencial hace décadas. Creció en una granja lechera, el menor de cinco hijos. (Ahora tiene cinco propios.) "Sabía que no quería ser granjero lechero, pero me encantaba la vida en la granja lechera", dice. "Me encantaba conducir tractores y cosechadoras". Se fue de casa para asistir a una universidad regional y comenzó su primera empresa, una operación de refinanciación de préstamos, cuando aún era estudiante. Después de graduarse, se mudó a Brisbane “para descubrir el mundo grande y ancho”. A lo largo de los años, ha estado involucrado en la publicación de revistas, software de publicidad y operaciones de baterías de automóviles convencionales en China.

En 2001, un amigo del tenis de Barron, un geólogo, ex prospector y uno de los primeros empresarios de alojamiento web llamado David Hayden, lo refirió a una empresa que estaba iniciando, una empresa minera en alta mar llamada Nautilus Minerals. quedó fascinado al enterarse de que los océanos estaban llenos de metales. Invirtió parte de su propio dinero en la empresa y reunió a otros inversores.

Nautilus no buscaba nódulos polimetálicos, sino lo que parecía un objetivo más fácil: formaciones submarinas llamadas sulfuros masivos en el lecho marino, que son ricos en cobre y otros metales.La compañía llegó a un acuerdo con el gobierno de Papúa Nueva Guinea para extraer costa del país (según el derecho internacional, los países pueden hacer lo que quieran dentro de sus zonas de exclusión económica, que se extienden hasta 200 millas desde su costa). Sonaba lo suficientemente bien como para atraer 500 millones de dólares de inversores, incluido Samata Papúa Nueva Guinea.

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