La NASA está colaborando en la investigación de la nube en Marte

Finalmente en 2020, el científico planetario Marek Slipski se encontró pegado a su computadora, pasando incontables horas, más de las que le gustaría admitir, dice, examinando imagen tras imagen de la atmósfera marciana: acercándose, ajustando el contraste, aumentando el brillo, y jugando con el color. Slipsky, un becario postdoctoral en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, estaba buscando nubes. Aunque había escrito un algoritmo para la tarea, produjo resultados mixtos, por lo que recurrió a mirar los datos.

Pero rápidamente se volvió abrumador. Incluso en la pequeña cantidad de datos que estudió Slipsky, había tantas poblaciones de nubes diferentes, cada una diferente en altura y brillo. "Después de hacer eso durante una semana, pensé: 'Está bien, esto llevará un poco más de tiempo'", recuerda. "Y sería bueno tener un poco de ayuda".

Coincidentemente, la NASA acababa de enviar una convocatoria para su Programa de financiación de semillas de ciencia ciudadana, que brinda a los fanáticos del espacio la oportunidad de involucrarse en investigaciones de vanguardia. Slipsky y Armin Kleinböll, un físico atmosférico del JPL, inmediatamente comenzaron a redactar una propuesta. Quizás la multitud podría manejar lo que Slipsky había estado tratando de hacer solo: identificar nubes mesosféricas. Flotan entre 50 y 80 kilómetros de la superficie y pueden se puede ver en los datos del Mars Climate Sounder, un instrumento que orbita el planeta para medir su temperatura atmosférica, hielo y contenido de polvo. "En realidad, fuimos seleccionados como la única propuesta planetaria", dice Kleinboehl. "Supongo que las estrellas se alinearon, ¡o los planetas!"

Tras semanas de pruebas beta, a finales de junio Observación de nubes en Marte proyecto lanzado en Zooniverse, una plataforma que alberga cientos de proyectos cívicos. Hasta el momento, unos 2600 voluntarios se han sumado al esfuerzo, participando en los foros ("Estoy listo para perseguir las nubes", escribió un mecánico de Francia) y profundizando en los mapas de la atmósfera de la sonda climática en diferentes altitudes, ubicaciones y Tiempos del Día. Los participantes solo necesitan una computadora y acceso a Internet para contribuir, ya que los datos se ven mediante una herramienta de visualización basada en navegador que viene con un tutorial rápido y opcional.

Los cinco investigadores que componen el equipo de Cloudspotting esperan que este trabajo arroje luz sobre los patrones climáticos globales del Planeta Rojo y por qué su atmósfera es tan delgada en comparación con la nuestra, e incluso les ayude a comprender cómo el agua líquida alguna vez estuvo presente en Marte". La climatología que obtendremos a través del proyecto de ciencia ciudadana será mucho más completa de lo que ha estado en la literatura hasta ahora", dice Kleinboel, investigador principal adjunto de la sonda.

Está particularmente interesado en los procesos que conducen a la formación de nubes marcianas, que están compuestas de dióxido de carbono (hielo seco) o hielo de agua.2 las nubes nos dirán algo sobre la estructura y la dinámica de la atmósfera y las condiciones que conducen a temperaturas muy bajas", dice, porque el dióxido de carbono se condensa a temperaturas típicamente más frías que la atmósfera marciana, "mientras que las nubes de hielo de agua pueden decirnos algo sobre la presencia de vapor de agua y los procesos que pueden ser responsables del transporte de vapor de agua a estas altitudes elevadas.

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