La doble vida de la lamprea marina chupasangre

La Universidad Estatal de Michigan tiene varios laboratorios dedicados al estudio y control de las lampreas, que son entidades idiosincrásicas. Los esqueletos de las lampreas están hechos de cartílago, no de hueso, y pueden regenerar una médula espinal completamente funcional incluso después de ser cortada por la mitad. Tienen increíbles poderes olfativos. , capaz de detectar olores en concentraciones extremadamente bajas, equivalente a poder encontrar unos granos de sal en una piscina olímpica, según Ann Scott, profesora de la MSU. La población local vive en agua salada y luego nada para aguas interiores afluentes para reproducirse y morir, como el salmón parásito Las especies de lamprea han vivido en la Tierra durante cientos de millones de años; fueron anteriores a los dinosaurios y experimentaron al menos cuatro extinciones masivas.

Estas habilidades adaptativas únicas le han valido a la lamprea marina la admiración a regañadientes de los conservacionistas encargados de exterminarlas. "No se puede negar la devastación que una especie invasora puede causar en el medio ambiente", dice Griffin. "Pero hay que tener respeto por un animal que ha sido persistente durante tanto tiempo".

Érase una vez en Siglo 19, Petromyzon marinus primero se abrió camino desde el Atlántico norte hasta el lago Ontario. En su extremo sureste, los rápidos de 3,100 pies de largo de las Cataratas del Niágara proporcionaron una barrera natural que bloqueó la expansión de la especie hacia el oeste, pero la profundización del Canal Welland hecho por el hombre Una vez en los Grandes Lagos, las lampreas marinas se encontraron con una masa de truchas, esturiones, peces blancos, leucomas, bagres y otras especies acuáticas nativas, hiriendo y matando a multitudes. Había pocos depredadores, si es que había alguno, para desalentar su propagación.

A medida que el problema empeoraba, la gente empezó a hacer sentir su presencia. A mediados de la década de 1940, aproximadamente cuatro de cada cinco peces capturados comercialmente en el norte de los lagos Huron y Michigan estaban demasiado dañados por las lampreas para venderlos. Solo en la parte de Michigan del lago Michigan, la captura de trucha de lago totalizó 6,5 millones de libras en 1944, pero menos de cinco años después, solo se capturaron 11 000 libras en todo el lago. perdió decenas de millones de dólares cada año en la década de 1960. En 1949, los pescadores comerciales testificaron ante el Congreso que su industria estaba "condenada". Los pescadores y los lugareños retrocedieron ante el parásito sangrante. "La gente pensaba en ellos como criaturas horribles del fondo de la tierra", dijo una mujer cuya familia era propietaria de un centro turístico para pesca deportiva cerca de Duluth Lamprea marina de los Grandes Lagos: la guerra de 70 años contra un invasor biológico.

En los primeros días de la invasión, los administradores de vida silvestre y los residentes locales lucharon contra la lamprea marina con todo lo que se les ocurrió. Desde redes de inmersión hasta lanzas, pocas armas han quedado sin probar. Los conservacionistas construyeron barreras metálicas básicas para evitar que los adultos migratorios llegaran a sus lugares de desove y capturaron larvas con equipos de pesca eléctrica recientemente inventados. En una presa, los operadores construyeron una trampa para lampreas con una rampa de metal que guiaba a las lampreas sobre el borde de la presa y en un balde. de aceite. Un oficial de conservación llamado Marvin Norton dirigió clubes deportivos armados con horquillas en viajes para cazar y arponear a las lampreas. Todo esfuerzo fracasó. "Sospecho que la lamprea estará con nosotros como las pulgas en un perro a partir de ahora", dijo Gerald Cooper del Departamento de Conservación de Michigan en 1954.

En lo que ahora es la Estación Biológica Hammond Bay del Servicio Geológico de EE. UU., los científicos se apresuraron a encontrar una solución química. En 1956, finalmente tuvieron suerte con la fórmula número 5209 que probaron: 3-trifluorometil-4-nitrofenol, o TFM. Para el entusiasmo de los investigadores, el TFM podría matar las larvas de lamprea sin afectar a la mayor parte de la biota nativa.Dos años más tarde, este nuevo lampicida se vertió en el río Mosquito de Michigan.

En 20 años, el TFM ha demostrado ser un arma formidable. Fue particularmente efectivo cuando se combinó con las abundantes presas de la región, que bloquearon más de la mitad del hábitat potencial de desove de la lamprea marina. Para 1978, el número de lampreas marinas en desove en el lago Superior había disminuido en un 92 por ciento. En general, en los Grandes Lagos, las poblaciones de lampreas han disminuido drásticamente de 2 millones en su punto máximo en la década de 1950 a unos cientos de miles en la actualidad.

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