La congelación perpetua submarina es un gran mapa climático salvaje gaseoso

El resultado es la imagen inquietante que se muestra arriba: un gran hundimiento, que muestra que el suelo congelado bajo el agua se ha descongelado y colapsado. Este agujero es gigantesco entre las decenas de toques que los investigadores han encontrado en el fondo marino. Los científicos ya han documentado este fenómeno violento llamado termokarst. Debido a que el permafrost está hecho de suelo suspendido en una matriz de agua congelada, cuando se descongela, la tierra se encoge, cavando enormes agujeros en el paisaje ártico. Y como muestran estas imágenes del fondo marino, esto también sucede bajo el agua.

"Creo que es absolutamente notable que haya lugares en el lecho marino donde los cambios de esta magnitud están ocurriendo a tal velocidad", dijo el geólogo marino Charlie Paul, coautor de un artículo del Instituto de Investigación del Acuario de la Bahía de Monterey. Todo el estudio cubre un área que es la mitad del tamaño de Manhattan y tiene 40 agujeros (Puedes ver parte del área en la imagen a continuación). "

Ilustración: Yves Lundsten

¿Por qué está pasando esto? En tierra, el permafrost se descongela porque las temperaturas aumentan. Pero, dice Paul, no hay evidencia de que las temperaturas del lecho marino estén aumentando lo suficiente como para desencadenar el deshielo. Por lo tanto, es probable que la descongelación no comience desde arriba, sino desde Debajo. El permafrost submarino forma una gruesa cuña de quizás varios cientos de metros, dice Paul. Debajo fluye agua subterránea relativamente cálida, que puede descomponer el permafrost. "Si es hielo puro de congelación perpetua, creará vacíos que eventualmente colapsarán", dijo. "Y así llegamos a la conclusión de que las brechas que vemos que se desarrollan en este entorno son una consecuencia del calentamiento a largo plazo que ha experimentado el lecho marino en esta área".

Que a largo plazo es un poco importante A diferencia del rápido deshielo de la tierra, es probable que la degradación de esta capa submarina se desarrolle durante un período de tiempo mucho más largo, un efecto duradero de cuánto se ha calentado el mundo desde la última edad de hielo. "Creo que la lección más importante de este artículo es un recordatorio del tiempo que tardan estos sistemas en responder", dijo Ben Abbott, quien estudió congelamiento perpetuo en la Universidad Brigham Young pero no participó en el estudio. Podría malinterpretarlo para decir: "Oh, no hay nada de qué preocuparse". De hecho, llego exactamente a la conclusión opuesta. Una vez que los sistemas están en movimiento, tenemos muy poca capacidad para cambiar de dirección. No es un automóvil con volante, es más como una roca que empujas desde la cima de una montaña".

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Aunque es probable que este deshielo submarino se deba a procesos a largo plazo, los científicos temen que pueda acelerarse porque el Ártico ahora se está calentando muy rápido. Los patrones de circulación del océano también pueden cambiar, trayendo aún más agua caliente. “Entonces, el tipo de cambio a largo plazo que estamos viendo en este momento puede acelerarse muy pronto por la intervención humana en el clima”, dijo Abbott.

Dos grandes incógnitas son cuánto permafrost submarino existe y cuánto gas de efecto invernadero contiene. Los científicos no pueden tomar muestras de cada metro cuadrado del lecho marino del Ártico, por lo que miran hacia atrás y comparan cuánta tierra estuvo expuesta durante el último máximo glacial hace miles de años con la cantidad que está expuesta hoy. Esto les da una idea de cuánta congelación perpetua se pudo haber formado y luego sumergido cuando los glaciares se derritieron y el mar subió a su nivel actual. Las estimaciones varían, pero puede haber alrededor 775,000 millas cuadradas del permafrost submarino, emitiendo quizás cientos de gigatoneladas de carbono orgánico y decenas de gigatoneladas de metano capturado.

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