La casualidad geológica que protege la vida marina en Galápagos

Esta historia originalmente apareció en revista hakai y es parte de Escritorio climático cooperación.

Impulsado por el cambio climático, casi todas las partes del océano se están calentando. Pero frente a la costa oeste de las Islas Galápagos hay un tramo de agua fría y rica en nutrientes. Este próspero tramo alimenta el fitoplancton y da vida al archipiélago.

"El agua fría sostiene poblaciones de pingüinos, iguanas marinas, leones marinos, lobos marinos y cetáceos que no pueden permanecer en el ecuador durante todo el año", dice Judith Denkinger, ecóloga marina de la Universidad de San Francisco de Quito en Ecuador.

En las últimas cuatro décadas, este punto frío se ha enfriado alrededor de medio grado. Su durabilidad hace que los científicos se pregunten cuánto durará. Las Islas Galápagos ya son conocidas por su biodiversidad. ¿Podría el agua del mar convertirse en un refugio para los animales marinos que buscan agua fría en un mundo que se calienta? La respuesta parece ser sí. Al menos un rato.

Hay otras piscinas frías en el planeta. Uno, en el Atlántico Norte, justo al sur de Groenlandia, es causado por el debilitamiento de una corriente global que transporta el calor hacia el norte. Pero según nuevo estudio Dirigida por Chris Karnauskas y Donata Giglio, climatólogos de la Universidad de Colorado Boulder, la cuenca fría de Galápagos es un producto de la forma del lecho marino y la rotación del planeta, dos cosas que es poco probable que cambien debido al aumento de los gases de efecto invernadero. Las Galápagos no son las únicas islas que ven este efecto.

A lo largo del ecuador, varias islas tienen aguas inusualmente frías ubicadas inmediatamente al oeste. Según el trabajo de Karnauskas y Giglio, este enfriamiento es producto del levantamiento causado por la colisión de una corriente oceánica profunda con las islas que se encuentran en su camino.

Al analizar 22 años de datos de temperatura del océano recopilados por los flotadores Argo, junto con observaciones de satélites, planeadores oceánicos y cruceros, los científicos construyeron perfiles de temperatura alrededor de varias islas ecuatoriales y señalaron la ubicación de la UC, la corriente submarina ecuatorial, una corriente de flujo rápido que viaja hacia el este a unos 100 metros por debajo de la superficie del Océano Pacífico. El EUC se mantiene en su lugar a lo largo del ecuador por la fuerza de Coriolis, el impulso generado por la rotación de la Tierra sobre su eje.Este mismo efecto desvía a los huracanes en sentido contrario a las agujas del reloj al norte del ecuador y en el sentido de las agujas del reloj al sur.

El trabajo de Karnauskas y Giglio muestra que cuando el EUC se acerca a 100 km al oeste de las Islas Galápagos, de repente se intensifica a medida que se desvía hacia arriba desde las islas. Esto hace que el agua sea hasta 1,5 grados centígrados más fría que el agua fuera de eso. Los investigadores encontraron un efecto similar pero más débil al oeste de las Islas Gilbert en el Océano Pacífico occidental.

En un estudio separado, Karnauskas muestra que la EUC se ha fortalecido y profundizado en las últimas décadas. También se ha movido unos 10 kilómetros al sur, alineando más su camino con las Islas Galápagos. Todos estos cambios contribuyen al enfriamiento observado, dice Karnauskas.

Para el ecosistema marino de Galápagos, este enfriamiento es "un poco confuso”, dice John Whitman, un ecologista marino de la Universidad de Brown en Rhode Island que no participó en los estudios. "El agua fría que emerge del EUC definitivamente tiene importantes impactos positivos", dice. . Pero cuando se combina con otros procesos oceánicos que también hacen que las temperaturas bajen, como La Niña, el enfriamiento puede dañar a ciertos animales salvajes, como los corales que golpean el frío, lo que hace que se decoloren y, a veces, mueran.

En un futuro cercano, es probable que este escudo frío beneficie la vida alrededor de las Islas Galápagos y otras islas ecuatoriales. Pero esa agua refrescante está librando una batalla perdida con el calentamiento de la atmósfera, dice Karnauskas. “Es poco probable que esta tendencia al enfriamiento dure todo el siglo; eventualmente se verá abrumado", dice.

Sin embargo, si se protegen algunas especies al menos por un tiempo, Galápagos podría convertirse en un banco de genes que podría usarse para replantar ecosistemas marinos devastados en otros lugares, sugiere Karnauskas. "Y es hermoso que estemos hablando de las icónicas Galápagos aquí".

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