La carrera para restaurar los arrecifes de coral del mundo

A fines de la década de 1990, Vaughn se enteró de que Aqua Life, una operación de cultivo de peces ornamentales en una pequeña isla de las Bahamas, estaba cerrando. Harbor Branch hizo una oferta para comprar lo que quedaba y, un mes después, 22 000 peces payaso anaranjados y blancos en diversas etapas de desarrollo llegaron a Florida en avión, mientras que 380 tanques viajaron en botes chárter. Vaughn decidió vender los peces de acuario directamente a las tiendas de mascotas. Cuándo Buscando a Nemo provocó un aumento en la demanda de peces payaso en 2003, la compañía de Vaughn finalmente vendió 25.000 de ellos al mes y también entró en el negocio de los corales.

Un día, Vaughan recorrió su operación de acuicultura con el conservacionista y director Philippe Cousteau Jr., nieto de Jacques, un famoso explorador oceánico francés. Cuando Cousteau llegó a los depósitos de coral, se asombró al ver filas y filas de manos... fragmentos del tamaño de tiendas de mascotas cuando la mayoría de los corales en los Cayos de Florida cercanos estaban muertos. Como recuerda Vaughn, Cousteau dijo: "Amigo, no lo entiendes. Tienes que hacer esto por el arrecife Amigo, no lo entiendes.

Vaughn está comenzando a darse cuenta de cuánto se puede beneficiar la investigación de corales con los avances en la acuicultura. La industria ha pasado décadas perfeccionando docenas de pequeñas tareas y procesos para hacer que la vida marina sea más eficiente. "No hay razón por la que no podamos usar el mismo modelo para mejillones, ostras o peces y aplicarlo en el coral", me dijo.

Se asombra al ver cómo se recuperan y crecen los fragmentos de coral. La hipótesis de Vaughn es que este mecanismo de curación se deriva de las intensas formas de vida entre las carreras de arrecifes. Los peces loro, que pueden rozar las algas que crecen en la superficie de los pólipos, a veces muerden un trozo del coral; quizás los corales hayan desarrollado una forma de reparar el daño lo más rápido posible para que los hongos y las algas no puedan adherirse al centro de una colonia.

Pero a pesar del éxito de Vaughn en el cultivo de corales de forma rápida, económica y eficiente en tanques de plástico, los fragmentos de coral todavía tienen que sobrevivir después de ser devueltos al mar.

Vaughn descubrió que si plantaba muchos microfragmentos del mismo genotipo uno al lado del otro, eventualmente se fusionarían. En 2013, recibió permiso para probar esta técnica en corales rocosos blanqueados frente a la costa de Big Pine Key y dirigió un equipo que plantó 1300 microfragmentos en grupos. Más del 80 por ciento sobrevivió a una epidemia de pérdida de tejido de coral duro, un misterioso patógeno que ha afectado a poblaciones de más de 30 especies en el Caribe. A lo largo de los años, los grupos se fusionaron por completo y en agosto de 2020 surgieron, desatando una ola de pequeños gametos de coral rosa bajo la luna llena. Vaughn se maravilló del logro. "Están en la edad del jardín de infantes, pero de alguna manera se juntaron y corrieron la voz para comenzar a producir material genético".

Pero las posibilidades de supervivencia no están a favor de los corales. Incluso cuando las amenazas de enfermedades o blanqueamiento son menos urgentes, los mecanismos subyacentes a la recuperación exitosa del coral pueden ser difíciles de determinar. En Indonesia, donde se han emprendido muchos proyectos de restauración de corales desde la década de 1990, el biólogo marino Tris Razak dice que la mayoría han sido "simplemente poniendo cemento en el lecho marino". Razak está en medio de un estudio de tres años visitando sitios en todo el país. En algunos casos, las razones del fracaso son obvias: los corales se plantaron en montones de desechos inestables que quedaron después de pescar con dinamita o grandes tormentas, y rápidamente se enterraron en sedimentos.

Otros son más misteriosos. Razak me mostró un tríptico de fotos de un estudio de investigación que involucró sitios en el Parque Nacional Komodo de Indonesia, todo realizado cinco años después de que los buzos recolectaran montones de rocas en el lecho marino para crear un nuevo hábitat de arrecife. , la estructura subyacente era casi invisible, con enormes placas de coral y corales ramificados que cubrían su superficie en un brillante rosa y amarillo. En otros lugares, era como si las rocas hubieran sido amontonadas el día anterior, cubiertas solo por una fina capa de algas, la tercera estaba completamente enterrada en sedimentos.

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