CIENCIA

Hay una nueva explicación para pares de rasgos «genéticos»: tus padres

Border y sus colegas no son los primeros en plantear la posibilidad de correlaciones genéticas espurias. Al diseñar estudios, los genetistas pueden controlar los efectos de factores como los rasgos de los padres y el entorno infantil al comparar a las personas que tienen estas cosas, son hermanos socializados. A principios de este año, el genetista estadístico Lawrence Howe y un equipo de investigadores hicieron precisamente eso. Cuando Howe comparó hermanos entre sí, observó no existe una correlación genética entre el IMC y los años de educaciónDe algún modo, los padres, y no los genes mismos, hicieron que el peso y la educación parecieran estar genéticamente vinculados.

Pero el estudio de Howe no explica exactamente cómo los padres jugaron un papel. Había algunas oportunidades prometedoras. Los padres no solo transmiten genes a sus hijos, también transmiten su nivel socioeconómico, lo que tiene consecuencias tanto para la educación como para la dieta. Y, por supuesto, los padres suelen elegir con quién se reproducen. Loic Yengo, líder de grupo en el Laboratorio de Genómica Estadística de la Universidad de Queensland, dice que los genetistas se han dado cuenta de que el apareamiento selectivo con rasgos cruzados puede, en teoría, aumentar las correlaciones genéticas. Pero nadie ha presentado aún pruebas concretas de que lo hiciera.

Border y sus colegas encontraron esta evidencia. Estudiar en detalle el apareamiento selectivo con rasgos cruzados requiere saber cuánto sucede realmente en el mundo real. Parece razonable que las personas deprimidas terminarían con personas ansiosas debido a su experiencia compartida de vivir con una enfermedad mental, o que las personas educadas tenderían a casarse con personas que obtuvieron puntajes altos en las pruebas de inteligencia, pero Border tuvo que poner números en estas tendencias. El equipo pudo encontrar la información que necesitaban en el Biobanco del Reino Unido, un enorme conjunto de datos que incluye datos genéticos, médicos y demográficos de cientos de miles de residentes del Reino Unido. Descubrieron que cuanto más a menudo tienden a asociarse las personas que tienen un par de rasgos en particular, más parecen estar vinculados genéticamente esos rasgos. Es razonable sospechar que el apareamiento selectivo en realidad hace que algunas correlaciones genéticas parezcan más fuertes de lo que serían de otro modo.

Aún así, esta observación no prueba que el apareamiento selectivo pueda crear la ilusión de una relación genética donde no existe, por lo que Border y su equipo recurrieron a un enfoque computacional: siguiendo las tendencias de apareamiento que observaron en los datos reales del Biobanco, simulan un población de individuos que se aparean en parejas. Estas parejas imaginarias se reproducen y sus hijos encuentran pareja, y los hijos de sus hijos encuentran pareja, y así sucesivamente. Los científicos rastrearon los genes y rasgos de todos estos individuos simulados y, utilizando esta información, pudieron calcular las correlaciones genéticas entre cada generación. Lo que encontraron confirmó sus sospechas: incluso si dos rasgos no tenían ninguna relación genética en la primera generación, si las personas que poseían esos rasgos tendían a aparearse entre sí, los genes finalmente comenzaron a aparecer correlacionados. solo podría explicar hasta la mitad de la correlación genética entre el IMC y la educación.

Pero el apareamiento selectivo no fue lo suficientemente lejos como para explicar algunas de las otras correlaciones aparentes que simularon. Parece jugar un papel menor en las correlaciones genéticas entre algunos pares de condiciones psiquiátricas, como el trastorno de ansiedad bipolar y la esquizofrenia, porque cada par de condiciones comparte tantas similitudes genéticas que algunos científicos se preguntan si deberían considerarse condiciones separadas. Incluso teniendo en cuenta el apareamiento selectivo, este argumento parece infundado.

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