El río Colorado se está muriendo. ¿Se pueden salvar sus dinosaurios acuáticos?

Para que las turbinas de Glen Canyon sigan girando, el lago Powell necesita más agua. Pero sin grandes cortes en el consumo, la solución obvia para llenar el tanque es robar el agua de otra parte del sistema. El embalse Flaming Gorge en Green River, que también es el hábitat de los retoños de lomo afilado criados en criaderos, es uno de los pocos embalses de la cuenca que está cerca de su capacidad máxima y, por lo tanto, es un objetivo propicio para las agencias estatales que buscan evitar otros , dolorosos cortes en el consumo de agua.

La Oficina de Recuperación anunció a principios de este año que liberaría 500,000 acres-pie de agua de Flaming Gorge para tratar de estabilizar los embalses río abajo. A corto plazo, dice Breen, estas liberaciones deberían ser beneficiosas para los peces en peligro de extinción porque se reutilizan para beneficiar el ciclo reproductivo de los vertebrados. Pero termina robando a Peter para pagarle a Paul. Los flujos del río Green ya han disminuido un 20 por ciento desde 2000, y la cuenca del río Colorado ha estado sobreexplotada durante décadas, con estados que reclaman derechos sobre más agua de la que queda en el río. Sus principales embalses se han drenado a medida que ha disminuido la capa de nieve invernal. Fue un récord de 107 grados Fahrenheit en Salt Lake City esta semana.

"El sistema se está acercando a un punto de inflexión, y sin acción no podemos proteger el sistema y los millones de estadounidenses que dependen de este recurso crítico", dijo la comisionada de la Oficina de Reclamación, Camille Kalimlim Towton, durante una conferencia de prensa en agosto, "Proteger el sistema significa proteger la gente del oeste americano”.

Mientras tanto, la mayor amenaza actual para los peces en peligro de extinción de Colorado son otros peces no nativos. Solo 12 peces son nativos de la cuenca superior del río Colorado, dice Breen. Pero ahora más de 50 especies compiten en los ríos. Muchos introducidos deliberadamente para promover la pesca deportiva son altamente depredadores de tal manera que el alca y otros no han evolucionado para sobrevivir.

"Los flujos más cálidos y bajos también benefician a las especies de peces invasoras como la lobina de boca chica, lo que exacerba los problemas que plantea esa especie", me dijo un portavoz del Servicio de Pesca y Vida Silvestre en un correo electrónico. "Estas lobinas de boca chica no nativas desovan y eclosionan en el verano, al igual que el lucio de Colorado, y crecen mucho más rápido que los peces nativos.

El programa de recuperación gasta más de $ 2 millones al año tratando de eliminar los peces no nativos del río Green y en otras partes del sistema, un movimiento que no siempre es popular entre los pescadores locales de lubinas. : Me encantan las lobinas de boca chica", dice Breen. "Crecí pescando lobinas de boca chica en el Medio Oeste. Pero aquí es donde deberían estar. Las lobinas son muy depredadoras y no deberían estar en este río".

La invasión de lobina de boca chica ha sido algo limitada en la cuenca alta de Colorado, pero este verano, cuando el río se secó, el embalse del lago Powell permitió que el agua tibia fluyera a través del embalse de Glen Canyon, y con ella la lobina de boca chica. Para consternación de los conservacionistas y administradores de la vida silvestre, las lobinas ya están está comenzando a afianzarse en el Gran Cañónel último hábitat prístino para el napoleón jorobado, otro pez nativo del río Colorado, cuyo estado fue degradado por el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de amenazado a en peligro de extinción. La llegada de la lubina podría deshacer todo este progreso.

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