CIENCIA

El mundo se está ahogando en plástico. Así es como todo comenzó

A principios de la década de 2010, las marcas comenzaron a eliminar gradualmente las microesferas de plástico que agregaban a las pastas de dientes y exfoliantes faciales para aumentar su poder de limpieza. Algunos de estos productos contenían cientos de miles de microplásticos que se lavaban de la cara y caían al mar. Resulta que los consumidores no estaban muy contentos cuando se enteraron de lo que estaba pasando: el presidente Barack Obama convirtió ese disgusto en ley al firmar el Ley de agua libre de microesferas en 2015, cuatro décadas después de que se patentaran los depuradores de microplásticos en la industria cosmética.

«En ese proyecto de ley, solo se trataba de cosméticos que se lavan y, en su mayoría, exfoliantes faciales», dice Markus Eriksen, cofundador del Instituto Gyres, una organización sin fines de lucro que lucha contra la contaminación plástica. “Pero luego, en los cosméticos, hay toneladas y toneladas de microplásticos triturados que se usan como rellenos, cosas para mantener las cosas en la cara durante mucho tiempo”. Delineadores de ojos, rímeles, lápices labiales: todavía están cargados con decenas de miles de microplásticos cada uno. Las microburbujas actúan como cojinetes de bolas, lo que hace que los productos sean más untables y sedosos al tacto. Según una estimación, más de 3 millones de libras de microplásticos de productos para el cuidado personal aún ingresan al medio ambiente acuático cada año. Alrededor de 210 billones de microesferas se vierten fuera de China cada año. Y aunque sí, genial, EE. UU. ha prohibido las microesferas en los cosméticos que se lavan, todas estas partículas siguen circulando en el medio ambiente y seguirán haciéndolo durante mucho, mucho tiempo.

La batalla con las microesferas ha alcanzado su punto máximo y ha disminuido, y el mundo se está dando palmaditas en la espalda: la batalla contra las corporaciones ha ganado. Pero la gente no conocía la mitad del problema con los microplásticos. Ni siquiera científicos ambientales En ese momento, los microplásticos se habían vuelto omnipresentes en el medio ambiente y solo una pequeña comunidad de investigadores se había dado cuenta.

Exactamente cuánto plástico ha producido la humanidad hasta ahora, nunca lo sabremos. Pero los científicos han hecho una estimación: más de 18 billones de libras, el doble del peso de todos los animales que viven en la Tierra. De eso, 14 billones de libras se desperdiciaron. Solo el 9 por ciento de estos desechos se recicló y el 12 por ciento se incineró. El resto se vierte en vertederos o se libera al medio ambiente, donde cada bolsa, botella y envoltorio se descompone en millones de microplásticos. Por supuesto, muchos productos de plástico son relativamente duraderos, como televisores y componentes de automóviles, pero el 42 por ciento del plástico eran envases, muy pocos de los cuales se reciclaban.

Hay tanta contaminación plástica que si la recogiera toda y la convirtiera en una envoltura de plástico, tendría más que suficiente para cubrir el mundo. Y se está empacando: cada año, casi 18 mil millones de libras de plástico ingresan a los océanos solo, un camión de basura lleno cada minuto. Solo la cantidad de microplásticos que ingresan al medio ambiente es equivalente a que cada persona en la Tierra vaya a la playa y tire una bolsa de supermercado cada semana. En América del Norte, donde las emisiones de microplásticos son especialmente altas, eso es más como que cada persona dé tres bolsas por semana. .

En 1950, cuando comenzó a desarrollarse la producción de plásticos a gran escala, la industria producía 4.400 millones de libras de resinas y fibras sintéticas. Para 2015, ese número se había multiplicado por casi 200: 838 mil millones de libras, la mitad de las cuales era plástico de un solo uso: ahora se usan 600 millones de bolsas de plástico cada hora, suficiente para envolver el planeta siete veces si las atas juntas. El estadounidense promedio genera casi 300 libras de desechos plásticos al año, más del doble que alguien que vive en la Unión Europea. Para 2050, la humanidad producirá más de 3 billones de libras de plástico por año, lo que equivale a 300 millones de elefantes. Esta cifra es aún más asombrosa si se considera que uno de los encantos del plástico es que es mucho más liviano que otros materiales de empaque como el vidrio, y ciertamente menos denso que un elefante, por lo que se necesita mucho plástico para alcanzar estos pesos.

Más de la mitad del plástico que se ha producido se ha producido en las últimas dos décadas, y la producción continúa creciendo exponencialmente a medida que las grandes petroleras adoptan lo inevitable: la humanidad algún día dejará de usar combustibles fósiles. como combustiblespero será imposible deshacerse del plástico hecho a partir de combustibles fósiles. Para 2040, se prevé que el flujo de desechos plásticos hacia los ecosistemas acuáticos se triplique, lo que significa que se liberarán 1,5 billones de libras adicionales de plástico en el medio ambiente y esto… Este es un escenario que requiere una acción inmediata y drástica para reducir los desechos. . A mediados de este siglo, la humanidad habrá pasado cien años produciendo un total de 75 billones de libras de plásticos y aditivos, el equivalente a 100.000 edificios Empire State, momento en el que cuatro camiones de basura del material entrarán al océano cada minuto. Y sobre este momento el plástico marino eventualmente superará en número a todos los peces en el mar.


Esta historia fue recuperada de Un veneno como ningún otro: cómo los microplásticos están corrompiendo nuestro planeta y nuestros cuerpos, por Matt Simón. Copyright © 2022 Matt Simon. Reproducido con autorización de Island Press, Washington, DC.

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