CIENCIA

El misterio de los huesos de reptiles antiguos de Nevada

Berlín, Nevada, es un cofre del tesoro para los paleontólogos. Justo al final del camino de las minas de oro y plata ahora abandonadas, una colección de huesos encerrados en rocas insinúa un pasado aún más rico. El Parque Estatal Berlin-Ichthyosaurus está repleto de docenas de antiguos fósiles de reptiles marinos. Este lecho óseo es tan abundante y extraño que los investigadores lo han desconcertado durante décadas.

«Hay lugares con una abundancia mucho mayor de esqueletos de ictiosaurios, incluidos lugares en Chile y Alemania», dijo Nick Payenson, curador de fósiles de mamíferos marinos en el Museo Nacional Smithsonian de Historia Natural. «Pero este lugar, Berlín-Ichthyosa en el este de Nevada, realmente ha eludido la explicación durante mucho tiempo». shonisaurio— un delfín hinchado del tamaño de un autobús con cuatro aletas en forma de extremidades — yacía apilado uno encima del otro.

Las hipótesis anteriores se han centrado en gran medida en las causas físicas o ambientales del grupo fósil. Uno sugirió que los animales quedaron atrapados en aguas poco profundas y se extinguieron como grupo hace unos 230 millones de años. O tal vez una erupción volcánica los provocó. Pyno Hen, mientras su equipo probó usando visualizaciones 3D del sitio, así como fósiles y otras pistas en el registro geológico.

Escritura de diario biología actual, hoy el equipo Pyenson presenta evidencia que los shonisaurs llegaron allí ReproducirEl equipo concluyó que los animales migraron largas distancias para dar a luz, como lo hacen algunas ballenas en la actualidad. El descubrimiento no solo representa un ejemplo de «evolución convergente», en la que los mismos rasgos evolucionan independientemente en diferentes especies, sino también el más antiguo ejemplo de migración grupal a un sitio de parto específico.

«Constituyen un caso bastante convincente», dice Lene Liebe Delseth, paleontóloga de vertebrados de la Universidad de Oslo, Noruega, que no participó en el estudio. «Los ictiosaurios fueron los primeros grandes tetrápodos marinos. Y a lo largo del Triásico variaron bastante, así que hubo mucha diversidad. Es solo un período de tiempo muy interesante para saber más”.

la historia del origen del Shonisaurus comienza con la muerte, mucha de ella.

Hace unos 251 millones de años, entre los períodos Pérmico y Triásico, la mayor extinción de la Tierra acabó con el 95 por ciento de todas las especies marinas. Esta llamada «Gran Muerte» segó el paisaje diverso de criaturas marinas que volvían a crecer en su lugar y resultó ser más extraño y más grande que nunca antes.

El Triásico que siguió inició una carrera armamentista evolutiva: las presas desarrollaron caparazones más duros y una mejor movilidad, los depredadores atravesaron los caparazones de amonites y cazaron peces mejor que nunca, y así sucesivamente. y rápidamente dominó el océano shonisaurio género, en particular, se han convertido en algunos de los depredadores marinos más grandes que existen. «Consiguieron el tamaño de ballena antes que cualquier otra cosa», dice Payenson.

Pienson suele ser más ballenas; se especializa en mamíferos que se separaron de los reptiles hace unos 325 millones de años. Pero los antiguos reptiles marinos como los del orden de los ictiosaurios tienen muchas similitudes con los mamíferos marinos existentes. viven jóvenes, tienen aletas similares y son tetrápodos, lo que significa que tienen cuatro patas. Y Payenson está bien familiarizado con este tipo de misterio. Hace aproximadamente una década en Atacama, Chile, él y sus colaboradores sudamericanos usaron mapeo 3D y análisis químicos para mostrar que un grupo compacto de al menos 40 ballenas fosilizadas debe haber muerto a causa de la proliferación de algas tóxicas hace 7 a 9 millones de años.

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