CIENCIA

El legendario Frank Drake dio forma a la búsqueda de vida extraterrestre

Frank Drake, un una figura destacada en astronomía planetaria y astrobiología que inspiró la búsqueda de inteligencia extraterrestre, o SETI, murió el viernes 2 de septiembre a la edad de 92 años. El experimento SETI”, dice Bill Diamond, presidente del Instituto SETI sin fines de lucro en Mountain View, California.

Drake nació en Chicago en 1930. Estudió ingeniería física en la Universidad de Cornell y luego se desempeñó como oficial de electrónica en un crucero de la Armada durante tres años. Luego obtuvo un doctorado en astronomía en Harvard.

Su búsqueda de SETI comenzó en 1960 cuando trabajaba para el Observatorio Nacional de Radioastronomía en sus telescopios en Green Bank, West Virginia. Sin que él lo supiera, en 1959 dos físicos publicaron trabajo de investigación especulando cuán lejos podrían viajar las señales de radio enviadas por civilizaciones extraterrestres y aun así ser detectadas por un receptor en la Tierra. «Resulta estar a años luz de distancia», dijo Seth Shostak, astrónomo senior del Instituto SETI, una organización sin fines de lucro que se centró en sobre los orígenes y la búsqueda de vida extraterrestre.»Tal vez el cielo está lleno de señales, pero simplemente nunca las buscamos».

Drake ya había comenzado a liderar los esfuerzos para hacer precisamente eso. En 1960, obtuvo la aprobación de la NRAO para el Proyecto Ozma (llamado así por la princesa en El mago de Oz), el primer intento de buscar sistemáticamente señales extraterrestres. Durante varias horas cada día, apunta el radiotelescopio de 85 pies de la instalación hacia Tau Kite y un puñado de otros sistemas estelares cercanos, en busca de golpes o oscilaciones sobre el ruido de fondo que podrían ser signos de emisión deliberada. Sintonizó un cierto rango de frecuencias, específicamente una cerca de la línea de emisión de hidrógeno de 21 cm. Esta suele ser una parte tranquila del espectro de radio, la mayoría de los mundos tendrían poca emisión en ese rango, por lo que podría ser utilizado como una «frecuencia de tono» natural. Pero aparte de una falsa alarma que probablemente se debió a un avión, él y sus colegas no escucharon nada más que interferencias.

Aunque el experimento de Green Bank no detectó mensajes de extraterrestres, mostró cómo uno podía buscarlos, por lo que la Academia Nacional de Ciencias se acercó a Drake para ayudar a organizar una conferencia SETI allí. Esta reunión seminal de 1961 reunió a un influyente y ecléctico grupo de científicos. , incluido el químico Melvin Calvin (a quien se le notificó su premio Nobel en la reunión), un investigador de inteligencia de delfines, los autores del artículo de 1959 y el joven Carl Sagan, quien se convertiría en un colaborador frecuente de Drake.

En esta conferencia, Drake comenzó a desarrollar una fórmula seminal que luego se conoció como la Ecuación de Drake. Todavía a menudo utilizada en varias formas hoy en día, esta fórmula intenta llegar a una cifra aproximada de la cantidad de sociedades extraterrestres que podrían existir en nuestra galaxia y esto puede estar tratando de enviarnos un mensaje. Sus variables incluyen las tasas de natalidad de las estrellas, la abundancia de planetas que las orbitan, la fracción de los que son mundos rocosos habitables, la fracción de los que pueden desarrollar vida, la fracción de civilizaciones extraterrestres que podrían transmitir señales que se pueden encontrar, y la vida útil aproximada de estas civilizaciones.

Aunque las variables de las estrellas y los planetas se pueden acotar con cierta precisión, nadie sabe realmente cuánto tiempo existen típicamente las civilizaciones inteligentes (después de todo, solo tenemos civilizaciones de la Tierra para extrapolar. Aunque algunas han prosperado durante milenios, los humanos son solo bebés, cósmicamente, y ya han amenazado su propia existencia con una guerra nuclear y el cambio climático y todavía no saben cómo desviar asteroides asesinos). “La mayoría de los términos importantes en la ecuación son desconocidos. Podrías decir: ‘La ecuación es inútil’, pero eso no es cierto porque es una buena manera de organizar tu ignorancia», dice Shostak. Esto demuestra que las preguntas sobre la vida inteligente y nuestros esfuerzos por escucharla deben unir otros campos, como la astrofísica, la geología, la biología y la sociología.

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