El colapso de la red haría que la ola de calor fuera mucho más mortal

Considera esta pesadilla guión. Las temperaturas se han disparado por encima de los 110 grados durante cuatro días. Aquellos que pueden quedarse en casa están haciendo funcionar sus acondicionadores de aire mientras los funcionarios se apresuran a trasladar a las personas sin hogar a centros de enfriamiento. Incluso por la noche, el calor es implacable, gracias al efecto de isla devoradora de la ciudad: el hormigón y los ladrillos de esta metrópolis absorben la energía del sol durante el día y la liberan durante la noche.

No hay alivio, y luego, de repente, hay un desastre: la red falla, lo que deja fuera de servicio el aire acondicionado que previene enfermedades masivas por calor.Si este escenario se desarrolla en Phoenix, según un informe reciente papella mitad de los 1,6 millones de habitantes de la ciudad necesitarán atención médica. Morirán más de 13.000.

Luego, con el cambio climático, ¿la vida en un lugar como Phoenix no será cada vez más valiosa? Después de todo, cuanto más calor hace, más personas tienen que hacer funcionar sus acondicionadores de aire, lo que agrega aún más estrés a la red. Bueno, hay una razón por la que Estados Unidos no ha visto un evento tan extremo de muerte en masa: a pesar de todos sus defectos, la red eléctrica es sorprendentemente resistente a las emergencias por calor.

Sin embargo, el calor ya es un desastre oculto. Estadísticamente, causa más muertes cada año que cualquier otro evento relacionado con el clima, aproximadamente 12,000 por año en los EE. UU., pero no aparece en los titulares como huracanes, inundaciones o tornados. Y más allá de esa tasa de mortalidad, el calor extremo exacerba los problemas de salud subyacentes, envía a las personas a los hospitales, sobrecarga el transporte médico de emergencia y aumenta los costos de atención médica.

El riesgo de enfermedad por calor y muerte, como muchos problemas de salud, recae más sobre aquellos que pueden hacer menos para protegerse. Los vecindarios de bajos ingresos son cuantitativamente más cálidos que las áreas más ricas porque tienden a tener menos árboles para refrescar el paisaje. Y, por supuesto, es menos probable que los hogares de bajos ingresos tengan aire acondicionado, lo que significa que sus residentes ya son más vulnerables incluso antes de que se vaya la luz.

Cuando una ola de calor urbana arrecia durante varios días y las temperaturas no bajan mucho por la noche, el cuerpo no tiene tiempo de recuperarse". Estos edificios son muy densos: los materiales de hormigón empujan el calor hacia las viviendas y exponen a estas personas a niveles que no será fácil dormir cómodamente”, dice Vivek Shandas, científico de adaptación climática de la Universidad Estatal de Portland que estudia el efecto isla de calor urbano. “No va a ser fácil para el cuerpo entrar realmente en ese estado de descanso profundo. ."

La buena noticia es que la red eléctrica es más capaz de resistir una ola de calor de lo que piensas. Un huracán o terremoto causa una destrucción generalizada de la infraestructura de la red, líneas eléctricas caídas o plantas eléctricas dañadas. El calor, por otro lado, puede sobrecargar algunos transformadores u obligar a una central eléctrica a reducir la producción de energía para protegerse del sobrecalentamiento, pero la red en su conjunto permanece intacta.

"Estos problemas son reales y suceden, pero no están generalizados", dijo Jeff Dagle, ingeniero eléctrico principal del Laboratorio Nacional del Noroeste del Pacífico que estudia la red. “No es que cada vez que tenemos una ola de calor, tenemos una gran cantidad de transformadores que fallan. Es un impacto relativamente pequeño en el sistema general, que está diseñado teniendo en cuenta la redundancia y la resiliencia".

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