El científico psicodélico que lleva el cerebro a la infancia

Al rededor de un mes después de la pandemia de 2020, Gul Dolen, neurocientífica, notó que se había distanciado de la realidad. "Todo parecía un poco loco", dice, como si estuviera en un "estado místico alterado". Ella no estaba constantemente obsesionada con su laboratorio en la Universidad Johns Hopkins. Ella se relajó. Y por primera vez en su vida, descubrió que podía meditar durante 45 minutos completos a la vez.

Sus sentidos también eran inusualmente agudos. Durante las largas caminatas bajo la losa monocromática del cielo de abril de Baltimore, se sentía hipersintonizada con el mundo natural. Ella sonrió a las tortugas que asomaban la cabeza fuera del agua tintada en Fells Point. Admiró el coro vespertino de grillos en las calles inquietantemente vacías. Cuando se encontró con un nido de pájaro caído con un huevo roto dentro, estuvo a punto de llorar al imaginar el "profundo dolor de la madre pájaro".

Se sentía como drogas. O en un viaje espiritual, experimentando lo que un monje zen que busca la iluminación podría descubrir sentado solo en una cueva. Un día tomó un bolígrafo y comenzó a escribir haiku. Uno de sus guiños favoritos a la idea inducida por la mescalina del escritor Aldous Huxley inmortalizada en Las puertas de la percepciónser uno con una silla:

por asintóticos
La distancia entre nosotros es
infinito y ninguno

El poema llega a una visión simple y profunda de la física: que las partículas que componen a Huxley y las de una silla siempre se mezclan, ya sea que los dos estén en habitaciones separadas o en culos reventados. Así es como ella se sentía, como si las reglas que siempre rigieron su realidad percibida, mezclada con aquellos en un plano diferente de existencia. En medio de esta explosión creativa, tuvo una epifanía. El aislamiento extremo del calabozo puede haberla enviado a un estado extremadamente cerebral. incidente, Dolen ha pasado gran parte de su carrera estudiando este mismo estado: un momento de mayor receptividad, generalmente en la infancia, llamado período crítico.

Los períodos críticos son bien conocidos por los neurocientíficos y los etólogos porque sientan las bases para el comportamiento de una criatura. Son ventanas de tiempo limitadas, que van desde días hasta años, cuando el cerebro es particularmente impresionable y abierto al aprendizaje.

Durante un período crítico, los pájaros cantores aprenden a cantar y los humanos aprenden a hablar. Hay períodos críticos para caminar, ver y oír, así como para vincularse con los padres, desarrollar un tono absoluto y asimilarse a una cultura. Aunque hay tantos periodos críticos como funciones cerebrales. Eventualmente, todos los períodos críticos se cierran, y por una buena razón. Después de un tiempo, la apertura extrema se vuelve ineficaz o francamente disfuncional.

Deambulando por el centro de Baltimore como un fantasma incorpóreo o sentada sola en la mesa de su cocina comiendo rollos de nori rellenos con mantequilla de maní y mermelada, Dolen se dio cuenta de que pasaba demasiado tiempo preocupándose por su carrera y no lo suficiente en su próstata. preguntas aparentemente extrañas, como la que ahora estaba considerando: si pudiera reabrir los períodos críticos, ¿qué cambios que alterarían la mente y la vida podrían ocurrir?

Ella creía que si podía descifrar el código de los períodos críticos (cómo activarlos, cómo hacerlo de manera segura, qué hacer una vez abiertos), se abrían enormes posibilidades. Las personas que han perdido la vista o el oído pueden recuperar estos sentidos. los pacientes pueden recuperar el movimiento o aprender a hablar de nuevo. ¿Puede un adulto aprender un nuevo idioma o instrumento musical con la facilidad de un niño? Los científicos han pasado décadas tratando de inducir al cerebro de manera segura y fácil a estos estados sin nada que mostrar. d pudo reabrir un período crítico asociado con la visión en ratones, pero solo cosiendo primero los párpados de los animales. Sus métodos no eran exactamente compatibles con los humanos.

Justo antes del cierre, Dolen había comenzado a pensar que estaba en la cúspide de una respuesta, algo que describió como una "llave maestra" para reabrir períodos críticos, algo que las culturas indígenas habían reconocido durante milenios como capaz de proporcionar curación y crecimiento. la clave, sospechaba, eran las drogas psicodélicas.

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