CIENCIA

¿Cómo se prueba que hay hielo en la luna? Con una linterna a la luz de la luna

«Para mí, esta es una medida de ensueño», dijo David Page, científico planetario de la Universidad de California, Los Ángeles, que ha sido parte de la misión desde su inicio hace casi una década. «Es una oportunidad para progresar realmente rápido con una nave espacial tan pequeña». muestras.

Los astronautas de hoy se enfrentan a la necesidad de empacar su agua con ellos. Es pesado y no plegable, lo que significa que su lanzamiento es costoso y ocupa un espacio que podría usarse para albergar más instrumentos científicos. «Una linterna lunar podría ser la llave que abra la puerta a misiones más duraderas e incluso más ambiciosas», dijo la científica planetaria de la Universidad Johns Hopkins, Parvati Prem, que no está involucrada en el proyecto.

El hielo lunar también es científicamente interesante, dice Prem, porque puede preservar un registro antiguo de cómo llegó el agua al sistema Tierra-Luna. Un día, las muestras congeladas de la Luna podrían transportarse a nuestro planeta y analizarse en busca de huellas dactilares moleculares. El origen del hielo. La presencia de carbono, por ejemplo, sugeriría que el agua llegó de asteroides o cometas. El azufre significaría que proviene de los volcanes. El hidroxilo, una molécula que contiene los mismos componentes que el agua, haría responsable al viento solar. Cada uno de estos hallazgos podría sugerir que la Luna tuvo, o aún tiene, su propio ciclo del agua, una serie de pasos a través de los cuales H2El O fluye entre el interior, la superficie y la atmósfera de la Luna.

La Linterna Lunar tardará tres meses en llegar a la Luna, haciendo un viaje de ida y vuelta para conservar el combustible limitado que puede transportar. Una vez allí, la nave espacial se establecerá en una extraña trayectoria ovalada por la misma razón, acercándose lo más posible cerca de 10 kilómetros sobre la superficie del Polo Sur en solo unos minutos de su órbita de seis días y medio. Page, quien dirige el Centro de Operaciones Científicas de la misión, estima que estarán listos para comenzar a recopilar datos el próximo abril y espera que el equipo trabaje con Lunar Flashlight durante al menos cuatro meses después de que alcance la órbita, mientras que, como la mayoría de los satélites lunares, finalmente chocando contra la luna. Espera que los primeros resultados se publiquen a finales de 2023.

Page señala que la semana pasada marcó el 50 aniversario del Apolo 17, la última vez que los humanos pisaron suelo lunar. Desde entonces, dice, los científicos han aprendido mucho más sobre lo que la Luna puede revelar sobre nuestro pasado cosmológico y qué recursos tiene para ofrecer para nuestro futuro interestelar. «El impulso para ir a la Luna es muy emocionante», dice Page, y Moonlight es una contribución importante a ese esfuerzo, «sin importar lo que encontremos».

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