Científicos ciudadanos demuestran que la contaminación lumínica está borrando las estrellas del cielo

Cristóbal hace años Kiba se mostró escéptico con respecto a los datos astronómicos recopilados por científicos ciudadanos; después de todo, se basaban en personas que realizaban evaluaciones del cielo nocturno a simple vista. Pero cuando un estudiante le escribió con una pregunta sobre medir el brillo del cielo, pensó en el cielo. Globo de noche un proyecto de ciencia ciudadana que comenzó en 2006 para permitir a los estudiantes rastrear las estrellas que pueden ver. Descargó y buscó en los datos. "Me convertí en un completo converso", dice Kiba, científico del Centro Alemán de Investigación de Geociencias en Berlín. Desde entonces, ha dedicado su carrera al estudio de la contaminación lumínica y ahora ha analizado los datos de Globe at Night de todo el mundo para cuantificar su sorprendente aumento en los últimos años.

El proyecto está dirigido por NOIRLab de la Fundación Nacional de Ciencias, un centro de investigación astronómica en Tucson, Arizona.Los voluntarios, la mayoría de ellos en América del Norte y Europa, reciben ocho mapas posibles del cielo nocturno local, que muestran las estrellas visibles en diferentes niveles de brillo en el cielo. Los voluntarios miran afuera y eligen la tarjeta que mejor se ajusta a lo que realmente pueden ver, según el brillo de la estrella más elegante que pueden ver en ese momento. Luego hacen un breve informe en el sitio web Globe at Night usando su teléfono, tableta o computadora. (Algunos ciudadanos científicos, en su mayoría astrónomos aficionados, también tienen un instrumento de medición de la intensidad de la luz llamado Sky Quality Meter, y hay un lugar en el sitio web para que anotes sus lecturas).

En enero, Kyba y su equipo publicaron un análisis en la revista ciencia a partir de datos recopilados entre 2011 y 2022, que revelan un aumento dramático en la contaminación lumínica, con un brillo del cielo nocturno de casi un 10 por ciento por año durante esa década. La sorprendente tendencia significa que, al menos en algunas áreas, el brillo del cielo se duplica cada ocho años.“Fue un gran shock. Me gusta ser optimista, pero los datos me siguen deprimiendo”, dice Kiba.

Durante milenios, los humanos han atisbado los cielos, y personas de todo el mundo han visto un cielo nocturno que es casi idéntico al que vieron sus antepasados, excepto por la estrella ocasional que moría en una supernova. la luz de las áreas urbanas brillantes continúa penetrando en las regiones circundantes, mientras que las áreas de cielo oscuro, como en los parques nacionales y estatales escasamente poblados de los Estados Unidos, retroceden (este es un fenómeno diferente del problema causado por los satélites reflectores en órbita, que agregan luces artificiales al cielo nocturno.) Los astrónomos aficionados y profesionales han sido conscientes de la contaminación lumínica durante décadas, si no siglos.Sin embargo, el problema sigue empeorando.

Kyba y su equipo ajustaron un modelo a los datos de NOIRLab y descubrieron que cada año el brillo del cielo aumentaba un 6,5 % en Europa, un 10,4 % en América del Norte y un 7,7 % en el resto del mundo; el valor medio mundial es del 9,6 %. Los voluntarios de Globe at Night también informan que las estrellas más elegantes se vuelven menos visibles, y algunas incluso desaparecen del cielo decreciente. Mientras Kyba realizaba su investigación, la gente lo contactó para decirle que ya no podían distinguir las Pléyades o la icónica cadena de estrellas de la Vía Láctea.

Una escalera mal iluminada en Potsdam, Alemania.

Cortesía de Christopher Kiba

Un hospital mejor y menos iluminado, también en Potsdam.

Cortesía de Christopher Kiba

"Al principio me sorprendió un poco”, dice la científica de NOIRLab Connie Walker, directora de Globe at Night y coautora del estudio. Estos hallazgos son más pequeños que el mero aumento del 2 por ciento estimado previamente a partir de los satélites meteorológicos. Pero estos satélites espaciales los barcos son completamente ciegos a la luz azul, por lo que se perdieron gran parte de la tendencia, dice Walker. Durante la última década, muchas ciudades han cambiado de farolas amarillas de sodio de alta presión a luces LED azules de bajo consumo, y los ojos de las personas (y los de algunos animales salvajes) son particularmente sensibles a la luz azul por la noche. Los satélites también pasan por alto las luces que apuntan hacia los lados, como las de las vallas publicitarias. En general, el brillo se acumula de fuentes como las luces en los lados de las casas o negocios y en las calles, escaleras y señales.

Es posible que la contaminación del aire sea responsable de parte de la tendencia en ciertas áreas, pero no hay forma de que aumente tanto, dice Kiba. Y si bien las estimaciones de los científicos ciudadanos individuales pueden variar o tener algunas imprecisiones, los puertos las anulan cuando se promedian cientos de miles de voluntarios, dice. La contaminación lumínica, concluye, es el principal culpable de la extinción de estrellas.

Entonces, ¿qué se puede hacer al respecto? "Activistas contra la contaminación lumínica aman decir: 'Este es el problema más fácil de resolver porque simplemente puedes apagar la luz'". Eso es cierto y no ayuda", dice Kiba. La contaminación lumínica proviene de muchas fuentes y las decisiones de iluminación las toman muchas personas, empresas y funcionarios de la ciudad. Pero a diferencia del cambio climático, revertirlo no tiene por qué ser tan difícil y los beneficios se sentirán de inmediato. Por ejemplo, no es difícil ni costoso usar solo la cantidad mínima de luz necesaria, poner luces en temporizadores si no se necesitan durante la noche, o protegerlas o apuntarlas hacia abajo. Es solo una cuestión de convencer a los muchos miles de personas involucradas en las decisiones de iluminación a gran escala para que tomen mejores decisiones.

Una ilustración de cómo más contaminación lumínica se traduce en estrellas menos visibles. La escala numérica es similar a la utilizada por los participantes de Globe at Night.

Cortesía de NOIRLab/P. Marenfeld

Walker y otros astrónomos temen que toda una generación pierda el acceso al cielo nocturno estrellado. “Como astrónomo, es aterrador que perderemos la inspiración que impulsa a las personas en nuestro campo. Hay millones de personas en las grandes ciudades que tienen suerte si ven Venus y Saturno. La luna es todo lo que tienen", dice Tezny Pugh, directora del Observatorio McDonald de la Universidad de Texas en Austin y copresidenta del Comité sobre contaminación lumínica, interferencias de radio y espacio de la Sociedad Astronómica Estadounidense. Políticas nacionales o regulaciones internacionales sobre la luz La contaminación puede resultar difícil de implementar en un futuro cercano, por lo que ella y sus colegas se concentran en llamar más la atención para apoyar las campañas locales.

Hay buenas razones para la iluminación nocturna, incluida la seguridad pública, pero no debe entrar en conflicto con la protección del cielo nocturno, dice John Barentine, astrónomo de Tucson y director ejecutivo de Dark Sky Consulting, que asesora a empresas y funcionarios de la ciudad sobre iluminación exterior. diseño. Señala a Tucson como una historia de éxito. La ciudad y sus regiones exteriores tienen una población de alrededor de 1 millón, pero muchos residentes entienden cómo la iluminación afecta el cielo nocturno, y ayuda que haya grandes observatorios en los alrededores.Hace unos cinco años, la ciudad convirtió 20,000 farolas en LED, pero optó por un flujo luminoso más bajo que muchas otras ciudades. La ciudad ha estado "sobreiluminada" durante años, dice Barentin, y después de reducir el alumbrado público en aproximadamente un 60 por ciento, los funcionarios de la ciudad casi no han recibido quejas de que sea demasiado brillante. oscuro."No veo por qué las políticas aquí no se pueden exportar a otro lugar", dice. "Sabemos que funcionan".

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